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Emperador chino

Emperador chino

Los emperadores de la antigua China tenían un poder y una responsabilidad tremendos. Llamado el 'Hijo del Cielo', él (y una vez ella) recibió el derecho divino de gobernar sobre todas las personas, pero se esperaba que promoviera sus mejores intereses y no los suyos. Un monarca absoluto, aunque en la práctica dependía de un círculo íntimo de consejeros, la mística del emperador se vio realzada por su invisibilidad para la gente común, recluida como solía estar en el palacio imperial. Ganar una audiencia personal con el emperador, incluso si aún permanecía oculto detrás de una pantalla mientras estaba sentado en su trono de dragón dorado, era el más alto de los honores. Quizás ningún otro gobernante antiguo fue tan remoto ni tan venerado como el Emperador de China.

Mandato celestial

Los gobernantes de la dinastía Zhou occidental fueron los primeros en llevar el culto tradicional chino a los antepasados ​​un paso más allá y llevar el título de 'Hijo del cielo' (Tianzi). Rey Wen de Zhou, c. 1050 a. C., afirmó que él y, como convenientemente se desconectó, también todos sus sucesores, habían recibido el derecho de gobernar por los dioses (ya sea el Cielo o el Cielo). Esto era nada menos que un Mandato del Cielo o Tianming, es decir, un derecho indiscutible a gobernar. No era realmente divino, sino que gobernaba en nombre de los dioses en la tierra, el papel también conllevaba la gran responsabilidad de tomar decisiones por el bien de la gente. Si no gobernaba bien, entonces China sufriría terribles desastres como inundaciones y sequías y perdería el derecho a gobernar. Esta fue también una explicación útil de por qué las dinastías gobernantes cambiaron a lo largo de los siglos: habían perdido la bendición del cielo por falta de gobierno. Como dice un dicho popular, grabado por Hsun Tzu:

El príncipe es el barco, la gente común es el agua. El agua puede sostener el bote o el agua puede volcar el bote. (Ebrey, 8)

Por lo tanto, el gobernante debe guiarse en todo momento por el principio de benevolencia o Jen. Él es tanto la madre como el padre del pueblo. Por esta razón, los magistrados que gobernaban las regiones en su nombre eran llamados popularmente 'funcionarios madre-padre'. Los gobernantes pueden haber ignorado descaradamente el lado moral de las cosas, pero, sin embargo, la idea del Mandato del Cielo continuó siendo utilizada como un argumento legitimador útil para el gobierno de emperadores e incluso conquistadores extranjeros de emperadores hasta el siglo XIX EC. Pocos emperadores podían permitirse ignorar por completo la expectativa moral e histórica colectiva de su pueblo.

Así, en la antigua China, el gobernante era considerado el jefe de la familia real, la nobleza, el estado, el poder judicial y la jerarquía religiosa. Naturalmente, cuando murió, fue al cielo y allí sirvió a los dioses. Tales apegos exaltados aseguraron que todos los gobernantes de China fueran tratados con gran reverencia y asombro por cualquier persona lo suficientemente afortunada como para entrar en contacto físico con ellos. Incluso para los funcionarios gubernamentales de más alto rango, al llegar a la Corte Interior y conocer al emperador, y pocos lo hicieron, la experiencia fue lo más cercana a la divinidad durante su tiempo en la tierra.

El primer emperador

El primer gobernante en tomar el título de emperador propiamente dicho fue Shi Huangdi (259-210 a. C.), fundador de la dinastía Qin. De hecho, su mismo nombre era un título honorífico que significa "Primer Emperador". En un intento extravagante y, en última instancia, bastante exitoso de lograr algún tipo de inmortalidad, el emperador ordenó que se construyera una enorme tumba para él, que estaba custodiada por el Ejército de Terracota, un ejército de guerreros reales de 8.000 hombres con carros y caballos, así como muchos animales vivos encajonados y una serie de víctimas humanas por si acaso.

El emperador era ampliamente visto como una figura paterna y un piloto moral de la nave del estado.

A partir de entonces, todos los gobernantes asumieron el título de emperador y la institución, sobreviviendo a varios cambios de dinastías, solo terminó en la revolución de 1911 EC que estableció la República China. El último emperador fue Aisin Gioro Puyi de la dinastía Qing, quien reinó cuando aún era un niño durante apenas tres años.

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Sucesión

Los emperadores generalmente heredaban su posición a menos que fueran los fundadores de una dinastía propia y hubieran tomado el poder por la fuerza. Normalmente, el hijo varón mayor heredó el título de su padre, pero hubo casos en los que un emperador seleccionó a otro de sus hijos si lo consideraba más apto para gobernar. Esta situación provocó malestar y rivalidad entre hermanos y, como resultado, a menudo hubo muertes y desapariciones. Si un emperador moría antes de que su heredero elegido fuera adulto, entonces el joven emperador era asesorado por funcionarios de alto rango, particularmente entre los eunucos que dominaron la vida en la corte durante siglos. A veces, incluso los nuevos emperadores adultos tenían que enfrentarse a funcionarios o parientes poderosos que conocían mejor las complejidades de la política de la corte y buscaban promover sus propias ambiciones en lugar de las del estado. Las muertes, los suicidios y las abdicaciones forzadas no eran desconocidos entre la larga lista de emperadores de China. Estos casos fueron, afortunadamente, las excepciones y permaneció a lo largo de los siglos una fuerte reverencia por cualquier persona que fuera seleccionada por nacimiento o circunstancia para ser emperador, como explica aquí el historiador R. Dawson:

Una vez que había surgido un nuevo soberano, el aura de lo sobrenatural que lo rodeaba y la sensación de respaldo divino del cargo confirmaron la posición del emperador ... Sentado en un trono de dragón, el Hijo del Cielo era un objeto demasiado sagrado para ser contemplado por un mortal. ojos, por lo que debe intervenir una pantalla. (10-11)

Poderes del Emperador

Los emperadores chinos no tenían una constitución que estableciera sus poderes y los de su gobierno. El emperador era el ejecutivo supremo, la autoridad legislativa más alta y la última fuente de apelación, y el comandante supremo de las fuerzas armadas. El emperador podía dirigir la política del gobierno, introducir nuevos códigos legales e impuestos, hacer nombramientos, otorgar favores, privilegios y títulos, repartir castigos y otorgar indultos. También podría invalidar cualquier ley oficial o existente, incluso si se requiere una consideración de precedencia. Algunos emperadores se involucraron más que otros en el gobierno cotidiano del estado, pero hubo una tendencia general a dejar los asuntos prácticos a políticos profesionales cuidadosamente seleccionados para tal fin. El emperador era ampliamente visto como una figura paterna y un piloto moral de la nave del estado, como ilustra este extracto de un texto de la dinastía Han (206 a. C. - 220 d. C.):

El que es el gobernante de los hombres toma la no acción como su Camino y hace de la imparcialidad su tesoro. Se sienta en el trono de la inacción y cabalga sobre la perfección de sus funcionarios. Sus pies no se mueven, pero sus ministros lo conducen hacia adelante; su boca no pronuncia palabra, pero sus chambelanes le brindan palabras de apoyo; su mente no se preocupa por los problemas, pero sus ministros ponen en práctica la acción apropiada. Por lo tanto, nadie lo ve actuar y, sin embargo, logra su éxito. Así es como el gobernante imita los caminos del cielo. (en Dawson, 7)

Se esperaba que el emperador apoyara los principios del confucianismo en los que se basaban muchas áreas de gobierno, pero él mismo podía elegir entre cualquiera de las religiones actuales, como el budismo y el taoísmo, por sus propias creencias personales. Oficialmente, realizó los rituales religiosos más importantes del calendario, que incluían sacrificios en sitios sagrados de montañas y ríos. El emperador también era responsable de los sacrificios regulares que honraban a sus antepasados ​​imperiales y del primer arado ceremonial de cada año agrícola. El ritual más importante, que se realizó hasta el siglo XX d.C., fue la ofrenda de un becerro sin tacha en el solsticio de invierno, sacrificado en honor al cielo.

Otra expectativa del emperador era actuar como mecenas de la educación. En consecuencia, muchos emperadores visitaron las universidades estatales y establecieron nuevas escuelas durante su reinado. El emperador se había beneficiado de una educación rigurosa en los clásicos confucianos y la historia, y su papel como padre del pueblo requería que fomentara la alfabetización y el aprendizaje en toda China.

A pesar de su poder absoluto, el emperador todavía no podía hacer todo lo que deseaba. Tal era el tamaño del estado y su burocracia que dependía de asesores para mantenerlo al tanto de los asuntos y partidarios leales para llevar a cabo sus políticas dentro del marco del gobierno tradicional. Por lo tanto, fue asesorado y asistido por políticos de alto rango que podrían tener títulos como canciller, ministro principal, gran comandante, gran consejero o secretario imperial, según el período. Como resume aquí el historiador R. Dawson,

Incluso el emperador más autocrático estaba inevitablemente restringido por tradiciones, convenciones y precedentes, y por las presiones de los familiares, así como por la necesidad de depender de ministros bien informados. Aunque en ocasiones los emperadores podían comportarse con brusquedad repentina, su derecho a actuar de manera arbitraria constituía una amenaza que rara vez se ponía en práctica. (15)

Por esta razón, los emperadores organizaron conferencias judiciales periódicas para debatir la política presupuestaria, legal y militar donde se invitaba a altos funcionarios a expresar sus opiniones y se podían tomar decisiones basadas en los puntos de vista de la mayoría. El gobierno, por lo tanto, procedió en gran medida según el principio del consenso; de hecho, la antigua palabra china para 'gobernar' (t'ing) también significa 'escuchar'. A medida que el aparato de gobierno crecía y se hacía más sofisticado, el emperador seguía haciendo el nombramiento de altos funcionarios, pero lo hacía a partir de una lista corta recomendada por sus asesores. Las comunicaciones también se filtraron en gran medida a través de varios departamentos antes de que llegaran a los ojos del emperador. En consecuencia, el poder de los políticos de alto nivel para influir en la toma de decisiones a su favor o hacia sus propios intereses creció con el tiempo. Además, las políticas del emperador también estaban circunscritas a las de sus predecesores, especialmente al fundador de la dinastía, a quien consideraba particularmente favorecido por el cielo. Esta fue una trampa para ser el instrumento de lo divino. Si todos los gobernantes tenían ese mandato, entonces sus políticas debían ser consideradas y respetadas.

Singularidad y mística

La mística del emperador que surgió de su Mandato del Cielo y la dificultad para verlo alguna vez fue planteada por convenciones tales como inclinarse ante su retrato. Incluso los funcionarios que recibieron un ascenso en las provincias se dirigieron con gratitud hacia el lejano palacio de la capital. Para garantizar la reclusión del emperador, cualquier persona que fuera lo suficientemente descuidada como para entrar al palacio sin permiso era condenada a muerte por sus problemas.

El cumpleaños del emperador se celebró como ningún otro festival religioso, y sus túnicas imperiales llevaban diseños del dragón, la criatura más prestigiosa de la mitología china. Además, se distinguió de todos los demás por usar sombreros y ropa con formas particulares que solo él tenía derecho a usar. La ropa, las cortinas, las vasijas y los muebles de color amarillo brillante y patrones específicos llegaron a asociarse con la persona imperial. Naturalmente, viajaba en sus propios carruajes hechos a medida que ondeaban sus propios estandartes especiales y viajaban por carreteras reservadas para su uso exclusivo. Su camino también fue despejado meticulosamente de espectadores antes de su fallecimiento. Incluso el lenguaje indicaba la singularidad del emperador, ya que su propio pronombre único en primera persona se refería a él y estaba prohibido escribir o pronunciar su nombre personal. Al morir, las enormes tumbas de los gobernantes fallecidos con sus edificios y tesoros acompañantes fue otro recordatorio fuerte y duradero del poder y el prestigio de los emperadores de China.


China y el único emperador monógamo n. ° 8217 renunció a sus consortes después de que uno asesinara a su madre

Un retrato de un emperador de la dinastía Ming, que se cree que es una representación de Hongzhi. (Foto: & # 160 Dominio público)

¿Es concebible que el gobernante supremo de un imperio hubiera elegido ser monógamo? Parece difícil de creer, pero al menos uno de esos emperadores existe en la historia. Su nombre era Emperador Hongzhi, y el trauma del palacio parece haberle dejado con la impresión de que quizás quedarse con una mujer soltera era su apuesta más segura.

A lo largo de la historia, los emperadores chinos fueron ampliamente conocidos por tener varias esposas & # 8211 para garantizar un heredero & # 8211 y cientos de otras parejas sexuales a instancias de ellos y dentro de sus palacios & # 160. Pero el Emperador Hongzhi, que reinó entre 1487 y 1505 durante China & # 8217s Ming Dynasty, parece haber optado voluntariamente, incluso deliberadamente, por una relación exclusiva.

El Dr. Kenneth Swope, de la Universidad del Sur de Mississippi, dice que la monogamia de Hongzhi estaba vinculada a la estrecha relación que tenía con su madre. Pero si bien la relación filial fue un factor, de hecho, hubo mucho más que eso.

En una era turbulenta en la que los asuntos políticos se caracterizaban por los celos y el poder, la dinastía Ming fue, a veces, la última telenovela. La histórica dinastía china, que duró 276 años, es recordada hoy por su ordenada gobierno y valores confucianos. Sin embargo, también estaba plagado de asesinatos e infidelidades.

La mayoría de los emperadores tenían una colección de consortes, como las del Emperador Qianlong, que se muestran aquí. (Foto: dominio público)

En la China imperial tardía, una vez que un hombre había "alcanzado cierta estatura", se esperaba "que tomara una amante" o más de una. De acuerdo con la ley Ming, si un hombre llegaba a los 40 años sin tener un hijo, podía tomar una esposa secundaria, seleccionada por su primera esposa. & # 160 (Las concubinas o consortes eran consideradas esposas secundarias, no deben confundirse con cortesanas, que eran prostitutas muy cultas).

Los emperadores tenían acceso a más de 10,000 consortes, dice Swope. En términos de cuántas personas realmente tenían relaciones, el promedio era de alrededor de & # 160 & # 160 & # 160 docena, con cinco o seis mujeres a favor del emperador & # 8217 en cualquier momento & # 160 dado, estima.

Pero no Hongzhi. Hongzhi, nacido Zhu Youcheng, no tuvo hijos fuera de su único matrimonio con la emperatriz y, según la sabiduría convencional, tampoco tuvo relaciones extramaritales. & # 8220Ciertamente es inusual & # 8212 algo sobre lo que la gente tiende a comentar & # 8221, dice Sarah Schneewind, una académica de la dinastía Ming en UC San Diego.

Pero la forma en que Hongzhi sobrevivió a las intrigas palaciegas de su infancia puede arrojar algo de luz sobre su historia.

El emperador chino podía tener lo que quisiera (aquí se muestra el emperador Jiajing). Todo lo que Hongzhi aparentemente quería era simplemente paz y monogamia. (Foto: dominio público)

El padre de Hongzhi fue el emperador Chenghua, gobernando desde 1464 hasta 1487. Tras la muerte de la emperatriz, la consorte favorita de Chenghua, Lady Wan, trazó su camino hacia la dominación. Impulsada por celos agudos y un hambre de poder, Lady Wan asesinó a tantos bebés del emperador como pudo encontrar, mediante veneno y abortos inducidos, a menudo matando también a sus madres. Chenghua era tan libertino que parecía que no podía seguir la pista de sus propios hijos, pero había un bebé que tanto él como Lady Wan extrañaron, y ese era Hongzhi.

La madre de Hongzhi, otra consorte llamada Lady Ji, había puesto a su bebé en la confianza de un eunuco, quien, con la ayuda de la emperatriz de Chenghua, logró mantenerlo a salvo durante cinco años. El emperador, gracias a Lady Wan, todavía no tenía hijos en ese momento y estaba seriamente desanimado por eso. ¡Imagínese su gran alivio cuando uno de sus eunucos de la corte le informó que efectivamente tenía un hijo! Una vez que Chenghua nombró a Hongzhi su heredero, ni siquiera la viciosa Lady Wan pudo salirse con la suya con su asesinato. No obstante, logró matar a la madre de Hongzhi como premio de consolación.

& # 8220En otras palabras, mientras Hongzhi crecía, su experiencia con la poligamia fue que era asesina & # 8212 increíblemente peligrosa para todos los involucrados & # 8221, dice Schneewind. & # 8220 Quería que sus bebés vivieran y su esposa viviera, y no quería preocuparse por si se iban a matar entre sí. Entonces, pensó, dejemos que & # 8217s se quede con una sola mujer. & # 8221 & # 160

El emperador y su emperatriz, así como las concubinas y los eunucos, vivían en los cómodos confines de la Ciudad Prohibida de Beijing, aislados del resto de la sociedad. (Foto: Ronnie Macdonald / CC BY 2.0)

Su padre, el emperador Chenghua, no tuvo una influencia mejor. De hecho, él era un verdadero Hugh Hefner de la dinastía Ming, revisó minuciosamente manuales de sexo y estaba obsesionado con la pornografía, bromeaba con magos taoístas y fue engañado por amigos codiciosos de dinero. Como resultado, los asuntos del gobierno terminaron principalmente en manos de Lady Wan, quien, sorpresa por sorpresa, abusó a fondo de su poder. Aislada en el palacio lejos de la sociedad, la política imperial a menudo se volvía nepotista y mezquina, con consortes y eunucos ejerciendo una influencia desproporcionada.

Entonces, cuando Hongzhi tomó el trono, estaba ansioso por limpiar la corrupción desenfrenada y promover la moral confuciana. Llevar una vida digna y dar un buen ejemplo, dice Schneewind, fue una parte importante de su campaña contra la corrupción y la decadencia. También puede haberlo convertido en lo que Swope describe como el & # 8220 menos interesante e incoloro de todos los emperadores Ming & # 8221.

Hay otro factor que a menudo se pasa por alto: dentro del confucianismo se valora la fidelidad. Los hombres chinos de la época fueron elogiados por negarse a abandonar a sus novios anteriores, incluso si habían superado a la mujer en estatus o si ella se había vuelto discapacitada. Schneewind dice que estos valores, que eran bien conocidos por Hongzhi, seguramente deben haber estado en su mente. Además, tanto en el taoísmo como en los consejos médicos de la época, se creía que demasiado sexo agotaba la energía de & # 160a male & # 8217s, o ch & # 8217i.

El reinado de Hongzhi puede haber sido el peor período de desempleo consorte. (Foto: Qiu Ying / Dominio público)

Y hablando en términos prácticos, si el propósito de las consortes era proporcionar descendencia, Hongzhi no necesitaba ninguna. Fue dotado con dos hijos y tres hijas por su emperatriz soltera o, como dicen, un heredero y un repuesto. Murió en 1505 a los 35 años, felizmente ignorante de cómo su hijo, el emperador Zhengde , pronto se rodearía de mujeres, moriría sin hijos y dejaría al gobierno en ruinas.

¿Un padre libertino, un tutor eunuco, una madre asesinada por un consuetudinario despiadado, un gobierno disfuncional, el peligro médico de demasiado sexo y una emperatriz perfectamente fértil y perfectamente agradable? Cuando miras el panorama general, parece bastante racional que Hongzhi haya renunciado a una vida de esposas secundarias y haya elegido la monogamia a propósito.


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Estás describiendo el mian (冕), un estilo de tocado clásico chino que de hecho fue usado por los sucesivos emperadores de China. El diseño básico consistía en un sombrero sujeto a la cabeza con una cuerda roja (纓), coronado por una tabla rectangular (綖), con hilos de gemas (旒) unidas a sus bordes frontal y posterior, y dos "tapones para los oídos" (充 耳) colgando de los dos lados.


Haga clic para ampliar: Componentes de un diseño simple.

En la antigüedad, el mismo estilo general era parte de la vestimenta formal cortesana, usada por la nobleza (士 、 大夫 、 卿), los príncipes regionales (諸侯), así como el soberano (天子). Su diferencia de estatus fue ilustrada por el número de hilos de gemas, según el Libro de Ritos:

天子 之 冕 , 朱 綠藻 十有二 旒 , 諸侯 九 , 上 大夫 七 , 下 大夫 五 , 士 三

El hijo del cielo mian tiene 12 liu los príncipes 9, la alta nobleza 7, la baja nobleza 5, y shi 3.

Los eruditos chinos de la antigüedad tardía creían que esto significaba 12 hilos de gemas en cada uno de los bordes frontal y posterior. Sin embargo, los estudiosos modernos han razonado que solo el borde frontal tenía estos hilos.

De cualquier manera, después de la unificación de China bajo Qin, los diseños de la corona real se asentaron en 12 hilos en ambos extremos del tablero superior. Por ejemplo, en el siglo VII Pintura de emperadores de dinastías pasadas, siete de los 13 emperadores representados se muestran en este estilo. Sin embargo, las regulaciones de la dinastía Han estipulaban que los funcionarios de la corte solo tenían los hilos de gemas en el frente, no en la parte posterior.


Izquierda: El primer emperador de Qin. Medio: Emperador Wu de Jin. Derecha: Emperador Wen de Sui

El mian siguió siendo estándar hasta alrededor de la dinastía Tang, pero su incomodidad hizo que se reservara cada vez más solo para las ocasiones más formales, principalmente los ritos ceremoniales más altos (por ejemplo, honrar a los antepasados ​​reales o hacer ofrendas al cielo y la tierra) y coronaciones, como así como parte de las ceremonias anuales de año nuevo en la corte.


Izquierda: Mian imperial del Mausoleo del Emperador Wanli de Ming. Derecha: Mian real del rey Lu de Ming. Tenga en cuenta la diferencia en los hilos.

El uso de la mian fue abolido en 1652, poco después de la conquista manchú de China, cuando fue reemplazado por la vestimenta tradicional manchú en la corte. Sin embargo, después de la fundación de la República, (o una variación presupuestaria de la misma) se revivió brevemente como parte del vestido ceremonial oficial de China.


Niños emperadores en la historia de China

El Emperador de China se refiere a cualquier soberano de la China Imperial que haya reinado desde la fundación de China, unida por el Rey de Qin en 221 a. C. hasta la caída de Yuan Shikai y el Imperio de China # 8217 en 1916. Cuando se lo conoce como el Hijo del Cielo, un título anterior a la unificación de Qin, el Emperador fue reconocido como el gobernante de & # 8220Todo bajo el cielo & # 8221 (es decir, el mundo). En la práctica, no todos los emperadores poseían el poder más alto de su tierra, aunque este fue en gran parte el caso.

En dos mil años de la dinastía feudal de China, hay 29 niños emperadores menores de diez años. El primero es el Emperador Zhao de la Dinastía Han Occidental, el último es el último Emperador de China Xuantong.

El más pequeño es el Emperador Shang de Han, solo nació más de 100 días cuando siendo el Emperador El emperador de dos años era el Emperador Chong de la Dinastía Han del Este y el Emperador Mu de Jin de tres años: el Emperador Wen del Norte de Wei y el Emperador Ching de Xuantong Guangxu de cuatro años Emperador de la dinastía Qing Emperador de cinco años Cheng de Eastern Jin, Emperador Xiaoming de Northern Wei y Emperador Gong de la dinastía Song Seis años con el emperador Shunzhi y Tongzhi de la dinastía Qing Siete años -antiguo con el emperador Gong de los últimos Zhou y Yuan Zong de Ning Los emperadores de ocho años eran el emperador Zhao de la dinastía Han occidental, el emperador Zhi de Han, los Tres Reinos- el emperador Fei de Wu, el inmaduro Señor de Qi, el emperador Jing de Zhou del Norte, Emperador Rhu de la Dinastía Song del Sur, Emperador Kangxi de la Dinastía Qing De nueve años con el Emperador Ping de Han Occidental, Emperador Xiaojing de Wei del Este, Emperador Duanzong de Song, Emperador Zhengtong de Ming Diez años con el Emperador He de Han del Este, el Emperador Fei de los Tres Reinos de Wei, el Emperador Houfei y Shun de Liu Song, el Emperador Zhezong de Northern Song.

Los emperadores de la misma familia se clasifican generalmente en períodos históricos conocidos como dinastías. La mayoría de los gobernantes imperiales de China han sido considerados comúnmente miembros de la etnia Han, aunque los estudios recientes tienden a tener cuidado con los peligros de aplicar las categorías étnicas actuales a situaciones históricas. Durante las dinastías Yuan y Qing, China fue gobernada por mongoles étnicos y manchures respectivamente. Una visión histórica prominente a lo largo de los años ve a estas dinastías como dinastías no nativas que se sinizaron (es decir, se hicieron chinas) con el tiempo, aunque algunos escritores más recientes argumentan que la interacción entre la política y la etnia era mucho más compleja. Los siguientes son algunos emperadores jóvenes introducidos para usted.

Puyi (7 de febrero de 1906 - 17 de octubre de 1967), de la familia gobernante Manchú Aisin-Gioro, fue el último emperador de China. Gobernó en dos períodos entre 1908 y 1917, en primer lugar como emperador Xuantong de 1908 a 1912, y nominalmente como un emperador títere no gobernante durante doce días en 1917. Fue el duodécimo y último miembro de la dinastía Qing en gobernar China adecuado.

Pu Yi tenía tres años cuando se convirtió en emperador. Pu Yi & # 8217s padre sirvió como su hijo & # 8217s regente. Había un gran resentimiento en China contra los extranjeros y el gobierno manchú, y en 1911 la rebelión se extendió por todo el país. El 12 de febrero de 1912, el emperador de cinco años renunció a su trono. Continuó viviendo en la Ciudad Prohibida y fue tratado con enorme respeto.

La Ciudad Prohibida se encuentra en la Plaza Tianenmen en Beijing, entonces llamada Peiking. Los vecinos no podían ingresar a la ciudad, que estaba rodeada por muros de 35 pies y un foso. La ciudad fue construida entre 1406 y 1420 por los emperadores Ming. Contiene los palacios de 24 empeors Ming y Ch & # 8217ing, así como terrazas, jardines y santuarios de mármol blanco, que abarcan 250 acres y más de 9,000 habitaciones. Las murallas de la ciudad son rojas y el techo es dorado, el color de la corte imperial.

La Ciudad Prohibida estaba dirigida por eunucos. Cuando salía a jugar, lo seguían eunucos silenciosos, algunos armados con alabardas antiguas, otros con medicinas tradicionales chinas por si se lastimaba, o manjares en cuencos lacados por si tenía hambre. (Backman, 1975) Aunque Pu Yi ya no era emperador, todo el mundo se arrodilló y se inclinó ante él, incluidos sus padres, a quienes rara vez veía. Tuvo muchas madres, pero nunca conoció el amor maternal. (Pu Yi, 1965) En 1917, cuando Pu Yi tenía 9 años, un señor de la guerra llamado Chang Hsun decidió devolverlo al trono. El ejército de Chang rodeó a Peiking, y Pu Yi emitió un decreto declarando que él era el emperador una vez más. Seis días después de la inmovilización de Pu Yi & # 8217, un avión arrojó tres bombas sobre la Ciudad Prohibida. Los partidarios de Pu Yi lo abandonaron y, una vez más, perdió su trino. Permaneció en la Ciudad Prohibida.

El emperador Kangxi fue el tercer emperador de la dinastía Qing dirigida por los manchúes y el segundo emperador Qing en gobernar la China propiamente dicha, desde 1661 hasta 1722.

Su reinado de 61 años lo convierte en el emperador chino con el reinado más largo de la historia (aunque su nieto Qianlong tuvo el período más largo de poder de facto) y uno de los gobernantes con el reinado más largo del mundo. Sin embargo, habiendo ascendido al trono a los siete años, no fue el gobernante efectivo hasta más tarde, y ese papel lo cumplieron sus cuatro guardianes y su abuela, la gran emperatriz viuda Xiaozhuang.

El Emperador Kangxi es considerado uno de los más grandes emperadores de China. Derrotó la revuelta de los Tres Feudatarios, obligó al gobierno de Zheng Jing en Taiwán a someterse al gobierno Qing, bloqueó la Rusia zarista en el río Amur y expandió el imperio en el noroeste. También logró hazañas literarias como la compilación del Diccionario Kangxi.

El reinado de Kangxi # 8217 trajo estabilidad a largo plazo y riqueza relativa después de años de guerra y caos. Inició el período conocido como & # 8220Prosperous Era de Kangxi y Qianlong & # 8221, que duró generaciones después de su propia vida. Al final de su reinado, el imperio Qing controlaba toda la China propiamente dicha, Manchuria (incluida la Manchuria Exterior) y Mongolia Interior y Exterior.

El emperador Shang de Han (principios de 105 & # 8211 de agosto o septiembre de 106) fue un emperador de la dinastía Han de China y el quinto emperador de la dinastía Han del este de China.

La emperatriz viuda Deng lo colocó en el trono cuando apenas tenía más de 100 días, a pesar de tener un hermano mayor, Liu Sheng, cuya edad se desconocía pero que probablemente también sería joven.

La emperatriz viuda Deng también se quedó con Liu Hu, el primo de doce años de Shangdi y futuro emperador An de Han en la capital, Luoyang, como seguro contra la muerte del emperador bebé. Liu Hu ascendió al trono cuando el emperador Shang murió en agosto o septiembre del 106, sin embargo, la viuda Deng todavía permanecía como regente del emperador An adolescente. Un decreto de la emperatriz viuda Deng durante este reinado arrojó luz sobre la ineficiencia burocrática.

El emperador Zhao de Han (94 a. C.-74 a. C.) fue un emperador de la dinastía china Han desde el 87 a. C. hasta el 74 a. C.

El emperador Zhao era el hijo menor del emperador Wu de Han. Cuando nació Zhao, el emperador Wu ya tenía 62 años. Zhao ascendió al trono después de la muerte del emperador Wu en el 87 a. C. Tenía solo 8 años. Huo Guang se desempeñó como regente.

El largo reinado del emperador Wu hizo que la dinastía Han se expandiera enormemente, sin embargo, las guerras constantes habían agotado el cofre del imperio. El emperador Zhao, bajo la tutela de Huo, tomó la iniciativa y redujo los impuestos y redujo el gasto público. Como resultado, los ciudadanos prosperaron y la dinastía Han disfrutó de una era de paz. Desafortunadamente, el emperador Zhao murió después de reinar durante 13 años. Tenía solo 20 años.


Temas y símbolos clave

La palabra huang significa "amarillo" además de "radiante", que conecta al Emperador Amarillo con el sol como la parte central del universo. El mito del Emperador Amarillo se centra en el tema del progreso y el avance. El Emperador Amarillo civiliza a muchos pueblos diversos y les enseña los conceptos básicos de la civilización, como la medicina y la música. El propio emperador luego se retira en un esfuerzo por lograr su propio avance personal a través del taoísmo. Finalmente logra esto, lo que conduce a su inmortalidad.


Xi Jinping: el segundo emperador de China

Hace casi dos siglos, con esas famosas palabras, Napoleón Bonaparte advirtió al mundo, particularmente a Occidente, sobre el potencial de China. A pesar de esta advertencia temprana, muchos occidentales, especialmente estadounidenses, han optado por ignorar las palabras de Napoleón. Hoy en día les resulta difícil adaptarse a la realidad actual de que un país que hace tres décadas estaba muy por debajo de su liga económica ahora se ha elevado en órdenes de magnitud para desafiar su status quo y aspirar a liderarlos.

Eso se debe principalmente a la completa ignorancia y falta de reconocimiento entre los políticos occidentales sobre la historia de China y su papel en el auge actual. Durante la mayor parte de los últimos 5.000 años, China fue el centro mundial de riqueza, cultura, tecnología y poder respaldado por imperios fuertes. Los siglos XIX y XX fueron una breve aberración.

De las 13 dinastías chinas durante ese período de 5.000 años, la mayoría fueron gobernadas por Xia, Shang, Zhou, Qin y Han, y todas ellas se enfocaron en crear una China más unificada y más fuerte. Estos largos períodos dinásticos proporcionaron la estabilidad y la capacidad necesarias para mantener el legado anterior.

Pero también es cierto que durante la mayor parte de su historia, China ha luchado por superar una serie de dificultades producidas por limitaciones geográficas y una clase étnica diferente de pensamiento que la han mantenido alejada de la preeminencia mundial.

Si bien Occidente obtuvo la máxima prosperidad después de que apoyó sin ambigüedades un orden liberal después de la Segunda Guerra Mundial, gran parte del aumento actual del espíritu chino para el sueño chino moderno o el orden mundial chino es el resultado del legado y la visión de un hombre. Su nombre era Qin Shi Huang.

Convertir la idea de China en realidad

Los dos símbolos más importantes del logro histórico chino son la Gran Muralla China y el Ejército de Terracota. Ambos fueron creados por una de las figuras más polarizadoras de la historia de China.

Qin Shi Huang es una figura fundamental en la historia de China y la más controvertida. He was the king of the Qin during the Warring States Period. He defeated the other six states of China in a ruthless war and then became the first emperor of a unified China in 221 BC.

After unifying China, he split the country into 36 regions and then passed a series of major reforms that further unified the country, such as a new Chinese script, a new currency, and a new system of weights and measures.

He fully developed the Chinese civil-service examination system, a meritocratic system that attracted talents from all over China, where even youth from the poorest families could theoretically join the ranks of the educated elite by succeeding in the examination.

After connecting China culturally, economically and politically through one language, one coin and one system, he moved on to connect China physically. He undertook many gigantic construction projects such as the Great Wall to protect his cities from attackers from the northern region. It was the first of such infrastructure projects in the world, which was a marvel in its complexity and resource utilization.

The second key project was the Ling Canal, which linked the Xiang River and Li Jiang River. It was a huge deal at that time, as it allowed water transportation between north and south China. The prime reason behind the building of the canal was to transport supplies to the army and throughout China and thus help its expansion into southwest Asia.

He built a massive road system connecting major parts of China and a mausoleum guarded by a life-sized Terracotta Army at the cost of common lives. He made many important contributions that benefited his realm and left a lasting mark on subsequent Chinese history and a benchmark for future Chinese emperors.

Despite all these achievements, he is not exactly remembered as a benevolent ruler who cared for the people. Instead, he has often been viewed as a tyrannical and authoritarian ruler by later generations.

Qin Shi Huang governed all Chinese states with a single philosophy known as legalism. He outlawed and burned many books as well as burying some scholars alive who questioned his ideologies. He was paranoid, particularly of scholars and intellectuals, whom he considered burdens on society.

But even today, his legacy plays an important role in the stability and prosperity and motivation for driving the Chinese rejuvenation. Modern Chinese leaders take inspiration from his vision and brutality to pitch their political candidacy in the name of the betterment of the Chinese people.

But there is one leader in particular who is almost following in the footsteps of Qin Shi Huang, and that is Xi Jinping.

‘Reincarnation’ of Qin Shi Huang

When Xi Jinping was chosen as the successor of Chinese president Hu Jintao, the world at large wondered what kind of leadership style he would exhibit. One of the best ways to judge a leader’s style is to look at his past, his upbringing and surroundings, that makes his character. If a person has gone through much hardship, then it’s more likely that he is going to make bold decisions irrespective of the consequences.

Xi spent the majority of his childhood in the countryside of Shaanxi facing hardship and working as a shepherd, unlike other princelings of China who had a pretty luxurious life. It is not a mere coincidence that Xian, the capital city of Shaanxi, was closely associated with Qin Shi Huang, as it constituted the capital city of the Qin dynasty and the famous Terracotta Army. So it is no surprise that Xi’s style of leadership shows a lot of resemblance to Qin Shi Huang’s.

In 2017, he provided a glimpse of how China would be under his reign. For the first time in the history of the Communist Party of China, the idea of collective leadership was dropped and Xi was unanimously chosen as president for a lifetime.

That was followed by establishment and promotion of “Xi Jinping thought,” which mainly focused on three things: international relations based upon fairness, justice and without military alliance second, replacing traditional Western thinking with Chinese values and a more decisive leadership role in international affairs and last, that China’s foreign policy should safeguard Chinese sovereignty, security, and development interests.

It was loosely based on Qin’s legalism beliefs, where the state can’t be answerable to people irrespective of the consequences of a decision. More so, Xi sees no place for political experimentation or liberal values in China, civil society, and universal human rights.

Just like the first emperor, Xi is displaying a superpower’s ambition through gigantic projects such as the Belt and Road Initiative, upgrade of Chinese cities into smart cities through 5G (fifth-generation telecom) and artificial intelligence, and pulling more countries into the ambit of the Chinese financial system.

Only a few years ago, many American observers had the view that China would accept the liberal international order and take the role of second fiddle. But its current actions in the South China Sea, Hong Kong and Taiwan, and at the Indian borders, show a different picture. China wants to expand its regional role by first putting pressure on other parties to accept its hegemony and at the same time gearing up to challenge America’s global leadership in the future.

The one thing worth noticing about Xi is that he no longer just wants to rule China.


Chinese History - The Five Emperors

The drama of Chinese history may be said to open with Huangti, the Yellow Emperor, who in 2698 B. C. consolidated his authority by military triumphs and is regarded as the founder of the empire. His surname was Kung-sun (Duke's Grandson) and his personal name was " Hsien-yuan. From his birth he had divine power as a babe he could speak as a boy he was always quick as a youth he was generous and alert and as a man thoroughly intelligent."l In the time of Hsien-yuan the descendants of Shen-nung became corrupt. The princes made raids on each other, fought and harassed the people, and Shennung could not control them. Hsien-Yuan therefore practised himself in the use of shield and spear so as to subdue those who would not pay homage. The princes all came, submitted and were obedient, except Ch'ih-yu (Stupid Criminal), who was the fiercest and most unconquerable.

Yellow Emperor then levied an army of the princes, fought against Stupid Criminal in the plain of Stricken-Deer, and finally captured and slew him. The princes thereupon exalted Hsien-Yuan, and made him Son of Heaven in place of Shen-nung. This was Yellow Emperor. Those in the empire who would not obey him Yellow Emperor pursued and conquered, but those who were quiet he left alone. He cut through mountains, opened roads, and was never at rest.

Many important improvements in agriculture are recorded in the reign of Huangti. The system of weights and measures was rearranged (decimally) the pu and mow (Chinese foot and acre) were established and the Chinese calendar was regulated (cycle every sixty years). Shonnung's work was thus improved upon because the year was divided into four seasons and time was determined for sowing and planting. Huangti ordered his consort to teach the people the raising of silk worms from which time the industry was raised to the dignity and importance which it has always retained among the Chinese to the present day. The invention of writing is also ascribed to this period together with the manufacture of silk, the making of bows and arrows, the building of houses and the invention of agricultural implements.

It is during Huangti's administration that the Tsing Tien System had its beginning. "Huangti marked the country and divided it into states, established kingdoms of 100 li square to the number of 10 thousand, ordered the people to establish the districts within these kingdoms, measuring the land and establishing the tsings in order to prevent disputes and for purposes of land and soil administration." So the division into tsings and the emerging of the Tsing Tien System is not due to divine sanction or any mysterious reason but to the needs of the hour-an equitable system of land holdings with definite demarcations to prevent disputes.

Yellow Emperor lived on the hillock of Hsien-Yuan, and married a daughter of ' Western Range,' namely, Lei-tsu, and she was Yellow Emperor's principal wife." She bore two sons, both of whose descendants possessed the empire. One of them was called Hsuan-hsiao4 this was Ch'ing-yang (Azure Male) who came down to dwell on the river Chiang. The other called Ch'ang-yi (Splendid Idea). Yellow Emperor died, and was buried at Ch'iaoshan (Bridge mountain), and his grandson, Ch'ang-yi's son, High Male, that is emperor Chuanhsii, came to the throne. Emperor Chuan-hsii, or High Male, "was Yellow Emperor's grandson and Ch'ang-yi's son. Calm and deep in his designs, which were clear and thorough, he understood what to do.

Emperor Chuan-hsii had a son called Ch'iungchan. Chuan-hsii died, and Hsiian-hsiao's grandson Kao-hsin (High H) reigned. This was emperor K'u. Emperor K'u was Yellow Emperor's great-grandson. He distributed his favours everywhere, and did not think of himself. His apprehension was so fine that he knew what was far off, and so clear that he perceived the smallest details. He followed Heaven's laws, and knew the people's needs. Humane and yet dignified, kind and yet trustworthy, he practised self-culture, and the empire submitted to him.

Emperor K'u died, and Chih (Grasp) reigned in his stead. Emperor Chih reigned badly, died, and his younger brother Imitating Merit reigned this was emperor Yao.

The emperor Yao, Imitating Merit, "whose goodness was like that of heaven, and whose wisdom was god-like, when near was like the sun, and when far off like a cloud. He was gifted without being proud, and exalted without being insolent. He wore a yellow cap and plain silk dress, and had a red car drawn by a white horse." He discriminated and controlled the people, and they were enlightened and intelligent. He brought into accord the myriad states. He then ordered Hsi and Ho carefully to observe the vast heavens, to calculate the laws relating to the sun, moon, stars, and planets, and carefully to indicate to the people the seasons. He put in accord the seasons and months, and rectified the days he made uniform the musical tubes, and the measures of length, capacity, and weight he restored the five rites, the five jade tokens, the three pieces of silk, and the two living animals and one dead one12 which were brought as presents : as for the five instruments, when all was over they were returned.

At the time of Yao the empire was suffering from a great flood (suggested by Western writers to be indentical with Noah's flood) and so the energies of the officials were directed to coping with the dangers and the restoration of agriculture after the waters had subsided. The making of canals, connecting the ditches in the fields with the rivers, and the deepening of the rivers for the purpose of drainage at this time inaugurated the immense systems of canala found in present-day China. The appointment of Hou Chi as a special officer to look after the production of food at this time is noteworthy. He was doubtless the world's) first minister of agriculture. " People were hungry, food must be raised in season, and so Hou Chi was ordered to see to the restoration of the planting of 100 crops" and he proved his worth by his many works. We are told that Hou Chi was a real "dirt" farmer, having taken to farm work since childhood, and his appointment was the result of accounts of his success reaching the ears of the emperor. To him is credited the invention of the system of " alternating fields," a system of alternating high and low lines in the field for the annual rest and recovery of the soil.L Also the cultivation in pairs. The Shi King says "attend to your cultivation with your ten thousand men, all in pairs " and " in thousands of pairs they remove the roots."

After the death of Yao, when the three years mourning was over, the princes who came to render homage went to Shun those who were condemned to gaol, or had lawsuits pending, went before Shun those who recited and sang songs sang in praise of Shun. Shun said, ' It is from Heaven.' He then returned to the capital, and occupied the throne of the son of Heaven." Such was the emperor Shun. Shun of Yu had the personal name Ch'ung-hua (Renewed Glory) Ch'ung-hua's father was Ku-sou Ku-sou's father was Chiao-niu Chiao-niu's father was Kou-wang Kou-wang's father was Ching-k'ang Ching-k'ang's father was Ch'iung-chan Ch'iungchan's father was the Emperor Chuan-hsii Chuanhsii's father was Ch'ang-yi up to Shun there were seven generations: from Ch'iung-chan to emperor Shun they were all insignificant and persons of low rank.

Shun's son, Shang-chun, "was worthless," and therefore Shun had previously presented Yu to Heaven seventeen years afterwards he died. When the three years' mourning was over, Yu also withdrew from the presence of Shun's son, just as Shun had withdrawn from before Yao's son. The princes gave their allegiance to him, and afterwards Yu ascended the Imperial throne. Yao's son Tanchu and Shun's son Shang-chun both possessed certain territories in order that they might perform the sacrifices to their ancestors they wore their own dresses, had their own ceremonies and music, and went to the Imperial audiences as guests. The son of Heaven did not treat them as subjects, thus showing that he did not presume to act on his own authority. From Yellow Emperor to Shun and Yu all the sovereigns had the same family name, but were distinguished by the names of their states, so that they might manifest their illustrious virtue.

The grand historian says, 'Students generally observe that the five gods are the most ancient. Now the 'Book of History' only speaks of Yao and those subsequent to him. Again the writings of the various schools referring to Yellow Emperor are not canonical teaching and the literary gentlemen are reluctant to speak of him.

The time of Yao and Shun is considered the golden period of Chinese history by the historians, in that it is characterized as that of a model government based on solicitude and a feeling of responsibility for the true interests of the people. Thus Yao is recorded as saying: " Are the people cold ? It is I who am the cause. Are they hungry ? It is my fault. Do they commit crime? I ought to consider myself the culprit." Moreover the custom of hereditary succession was set aside at that time and the man chosen as the emperor's successor was one long associated with him in his adminstration and deemed best fitted to be intrusted with the office, instead of the eldest son of the ruler.

With the death of Yu this prosperous patriarchial period is said to have reached its close. The principle of hereditary succession was firmly established. Yu being succeeded by his son became the founder of the Hsia Dynasty, which lasted four centuries.


The Xia, Shang and Zhou Dynasties and the Warring State

During the Xia-Shang period, which was characterized by slavery, the sovereign was the supreme and only ruler, while during the Zhou (BCE 1027-221) Dynasty, which spanned the Western Zhou (1027-771) Dynasty and the Eastern Zhou (BCE 770-221) Dynasty – the latter of which, in turn, comprised the Spring and Autumn (BCE 770-476) Period and the Warring States (BCE 475-221) Period – there were numerous kings, princes and dukes, etc., who shared power, sometimes peacefully, sometimes not so peacefully, as the title of the second period of the Eastern Zhou Dynasty suggests.

The end of the Warring States Period of the Eastern Zhou Dynasty was the culmination of a long process of the consolidation of numerous warring states, with gradually fewer and fewer but larger states emerging, as lesser (not necessarily smaller, just less powerful) states were absorbed by more powerful states, until, in the end, the &aposlast state standing&apos was the Qin State. It is therefore not surprising that the victor of this game of hegemony would wish to give himself a more supreme title than that of a mere king.


6. Jin Hui Di (晋惠帝)

Actual name 司马衷 (Sima Zhong). Reigned AD 290 to AD 307.

In AD 280, after 60 years of civil war between Cao Wei, Shu Han, and Sun Wu, China was once again reunited as one under the Jin Dynasty.

Peace was short-lived, however, as barely after ten years, the devastating War of The Eight Princes broke out in AD 291. Intermittent conflict continued till AD 306, further weakening the fragile new empire.

The War of The Eight Princes, in turn, laid the groundwork for invasion by the 𠇏ive Barbarian Tribes” of Northern China. The invasion ended with Jin losing its northern and western territories. Till its demise, the Jin Dynasty never regained these lands.

On the surface, this swift disintegration of Jin could be blamed on Jin Hui Di, the second emperor of the dynasty. Hopelessly aloof and unintelligent, he spent his reign manipulated by his empress, regents, and royal relatives, before mysteriously dying in early AD 307.

As an example of his stupidity, he once notoriously asked his court, if peasants are starving from lack of rice, why don’t they just switch to eating meat porridge?

Modern historians, on the other hand, are generally sympathetic to Jin Hui Di, concluding that he was very likely intellectually disabled. Were that to be true, of all the terrible Chinese emperors on this list, Jin Hui Di would be the only one who’s not despotic, dissolute, or wicked by nature.

One could also consider his father Jin Wu Di to be the real culprit behind Jin’s rapid disintegration. He was said to be aware of his son’s condition but chose to ignore it for fear of his brothers replacing his lineage.

Northern Qi’s Wen Xuan Di is not the only Chinese emperor to succumb to alcoholism. But he is undoubtedly the most bloodthirsty.


China’s gay emperor known for his ‘cut sleeve’

In AD 9, Wáng Mǎng 王莽, once the powerful prime minister of the Western Han court, overthrew the dynasty and declared himself ruler. The reign of this ambitious but conniving reformer is the interlude between the Western and Eastern Han dynasties — but that he could become emperor in the first place was due to the power vacuum left by a previous emperor. Ai of Han had no children (we assume), and though his reign was rocky, he has achieved immortality in modern China due to his devotion to a male lover.

Who was Ai of Han?

Ai (born Liú Xīn 刘欣) never really knew his parents. According to his biography in the Han Shu (written as early as a century after Ai’s death), his father died when he was only four, and he hardly saw his mother. He was raised by his grandmother, the overbearing Consort Fu. At 18, he impressed his childless uncle Emperor Cheng when he was on a trip to the capital, appearing knowledgeable and virtuous. An important point was that Consort Fu endeared herself and gave substantial gifts to Cheng’s most influential advisors, who began singing his praises, too. The favorable image this conjured won Cheng over: Ai ascended the throne in 7 BC at the age of 20.

It was a good start. He decreased the power of the former empress’s Wang clan, taking more of a hand in court affairs while keeping capable ministers in his employ. But he was pliant to the will of Consort Fu (or so the Han Shu suggests), who busily hollowed out the Wang’s power base, eventually getting herself installed as Grand Empress Dowager, against established protocol. Ai was plagued with indecisiveness, alternating in his rulings frequently, leading to instability at court, since he was the final source on all decisions.

Then, favoritism reared its ugly head in the form of a male lover named Dǒng Xián 董贤, described in the Han Shu as “a soft and gentle person, and good at charming people.” Initially employed as private secretary to the Crown Prince (courtesy of his father’s position in court as a historian), he came to Ai’s attention in 4 BC. An emperor with a male lover wasn’t unusual. As historian Sima Qian notes in Registros del gran historiador, “It is not women alone who can use their looks to attract the eyes of the ruler courtiers and eunuchs can play that game as well. Many were the men of ancient times who gained favor this way.” There are sources of rulers taking male lovers since the Zhou dynasty, who were allowed to cheekily flout codes of conduct around their head of state as long as they stayed young and beautiful. By the Han, it was all but a matter of routine: all 10 previous emperors of the dynasty had male favorites.

The practice wasn’t limited to the court. Bret Hinsch argues in his influential and highly readable Passions of the Cut Sleeve that upper-class men were free to take male lovers when the concept of romance was socially flexible, possible with both a man or a woman without the moral stigmas of religion (condemnation would come either with Buddhism, the Mongols, or Western modernization, depending on the academic consulted). The practice of emperors taking male lovers continued long after Ai was gone, the custom of a politically influential male consort so common that court historians would write biographies about them up until the Song dynasty.

But Ai was different. Despite their trysts with men, all previous Han rulers had produced heirs Ai never had any children with his empress. “By nature Emperor Ai did not care for women,” noted the Han historian Bān Gù 班固. In the space of a year, Dong Xian and his wife — who had several children together — moved into the palace, his relatives showered with titles and influential positions, with an imperial palace — equal in size to the emperor’s — built in his honor.

Dong’s power reached dangerous levels. By 2 BC, aged just 22, he was the one making all the decisions, appointed Prime Minister, Supreme Commander of the Army, and the capital’s security chief, to whom “all the officials were presenting their affairs,” according to the Han Shu. Ai would hear no words against him, imprisoning and demoting those who tried to protest Dong’s astronomical rise. When Prime Minister Wang Jia tried to curtail Dong’s rise in 2 BC, Ai made Wang commit suicide.

Dong’s youth among the gray heads stuck out like a sore thumb. De acuerdo con la Han Shu, a supreme leader (called chanyu) of the Xiongnu, attending a banquet with Han ministers, was so impressed that a man so fresh-faced was capable of reaching such a high standing that he told the translator, “The Grand Secretary [Prime Minister] is young, so he should take the place of a great scholar.” Ai said that although Dong was young, he had earned his place through his wisdom. The chanyu rose to his feet and “congratulated the Han for having a wise minister.”

The favoritism at court and the unrestrained political and purchasing power of the Fu and Dong families had an impact on the country. In 3 BC, the virtuous minister Bào Xuān 鲍宣 sent a memorial to the throne that would come to be known as “Seven Deprivations and Seven Deaths.” It described a world turned on its head, a court that had banished men of virtue and was dominated by lackeys who taxed the common people to the hilt: “The world today calls the unwise as able and the wise as unable.” Ai did not punish Bao, knowing he was a “famous Confucian” (executing him would have been a catastrophic statement), but did nothing until an earthquake the next year seemed to confirm divine displeasure at the immorality of the Han court. Ai dismissed several favorites and attempted reform. But Bao Xuan’s suggestions of curtailing the number of servants and acres of land imperial officials could own was abruptly overruled by imperial favorites.

The source material implies that Ai’s favoritism and homosexuality undid the entire Western Han. Plagued by an unknown illness all the way through his short reign of six years, Ai announced on his deathbed in 1 BC that Dong was to succeed him as emperor. But Dong, without the backing of his powerful lover, was just a paper tiger, snuffed out by the court as soon as Ai breathed his last, he and his wife forced to kill themselves.

The Cut Sleeve

Ai would have been just another weak ruler at the tail end of one of China’s many dynastic cycles if it hadn’t been for the story of the Cut Sleeve. The kernels of the legend can be found in the Han Shu: Dong Xian “was often in bed with the emperor. When [Ai] wanted to get up, he did not want to move [Dong Xian], but he broke his sleeve and got up. This was the extent of his love and affection” (or maybe it says something about the abundance of splendid silk robes at the Han Emperor’s disposal). Supposedly, after ministers found out about this mark of love — that to avoid waking Dong by moving his arm, Ai cut off his sleeve — this started a fashion trend.

Through the dynasties, one of the most common euphemisms for a homosexual has been “cut sleeve” (断袖 duàn xiù). Ming and Qing dynasty authors would title erotic homosexual stories as “Records of the Cut Sleeve.” Police in Republican Beijing would label homosexual behavior as “predilection of the cut sleeve.” Although the term still occasionally pops up online, it is more an intriguing curio than a challenger to “tongzhi” (“comrade”) as the standard modern euphemism.

It is intriguing how this incompetent emperor, whose passions have been interpreted in the histories as opening the door to court corruption and dynastic crisis, has been remembered for a tale of passion and love. Today in China, as in many places, homosexuality is merely tolerated rather than accepted: gay clubs can remain open, provided they stay out of the public eye. But China’s long history of homosexuality gives hope to many in the LGBTQ community, in a country that only removed the orientation from an official list of “mental illnesses” in 2001. Emperor Ai’s legacy isn’t all doom and destruction.

Alex is an arts writer whose work has featured in The Economist and The Spectator. Lee mas

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