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Boicot de autobuses de Birmingham

Boicot de autobuses de Birmingham

Cronología del movimiento por los derechos civiles

El movimiento por los derechos civiles fue un esfuerzo organizado por los afroamericanos para poner fin a la discriminación racial y obtener la igualdad de derechos ante la ley. Aunque tumultuoso a veces, el movimiento fue en su mayoría no violento y dio lugar a leyes para ...Lee mas

Rosa Parks enciende el boicot a los autobuses

En Montgomery, Alabama, Rosa Parks está encarcelada por negarse a ceder su asiento en un autobús público a un hombre blanco, una violación de las leyes de segregación racial de la ciudad. El exitoso boicot de autobuses de Montgomery, organizado por un joven ministro bautista llamado Martin Luther King, Jr., siguió ...Lee mas


Fred Lee Shuttlesworth

Fred Lee Shuttlesworth, pastor bautista afroamericano y líder central del movimiento de derechos civiles en Birmingham, Fred Lee Shuttlesworth (1922–2011) fue una de las figuras pioneras en la era de los derechos civiles. La organización que fundó en 1956, el Movimiento Cristiano de Derechos Humanos de Alabama (ACMHR), se unió a la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur (SCLC) de Martin Luther King Jr. para protestar contra la segregación en Birmingham en 1963. En parte como resultado de los manifestaciones de acción, el Congreso de los Estados Unidos aprobó la Ley de Derechos Civiles de 1964. Shuttlesworth Home bombed Después de su traslado a Birmingham, Shuttlesworth participó activamente en los esfuerzos de registro de votantes de la Asociación Nacional para el Avance de la Gente de Color (NAACP) y en los intentos de la Liga Cívica de limpiar los salones en Birmingham. También apoyó el boicot de autobuses de Montgomery en 1955. En junio de 1956 Shuttlesworth fundó el ACMHR en respuesta a una orden judicial de un tribunal de circuito de Alabama contra la NAACP. Durante los siguientes 13 años, Shuttlesworth y su organización encabezaron la agitación por los derechos civiles en Birmingham, comenzando con llamadas para integrar el Departamento de Policía de Birmingham. En diciembre de 1956, tras el victorioso boicot de autobuses en Montgomery, Shuttlesworth intentó eliminar la segregación de la Birmingham Transit Company. Después de que Shuttlesworth anunciara planes para liderar a los jinetes negros en una protesta el 26 de diciembre, los segregacionistas bombardearon su casa. Shuttlesworth sobrevivió ileso a la explosión, lo que lo convenció a él ya sus seguidores de que Dios lo había salvado milagrosamente "para liderar la lucha" contra la segregación. Viajeros por la libertad En 1957, Shuttlesworth ayudó a sus compañeros ministros y líderes de derechos civiles Martin Luther King Jr. y Ralph David Abernathy a fundar el SCLC, que se convirtió en la organización de derechos civiles más importante del Sur durante la década de 1960. Shuttlesworth también sirvió como uno de los oficiales originales del SCLC. Fue noticia nacional en septiembre de 1957 cuando fue brutalmente golpeado mientras intentaba inscribir a dos de sus hijas en la escuela secundaria Phillips, de blancos. El incidente, sin embargo, pronto se vio ensombrecido por los volátiles eventos que rodearon la integración de Central High School en Little Rock, Arkansas. "Bull" Connor en 1963 El desafío de Shuttlesworth a Connor y los peligros de desafiar la segregación se volvió legendario cuando tomó su lugar con King y Abernathy como los "Tres Grandes" del movimiento. A menudo se jactaba de que "intentó que lo mataran en Birmingham", lo que provocó que los detractores cuestionaran su cordura en ocasiones. Shuttlesworth viajó por el país a menudo, y en Greensboro, Carolina del Norte, en febrero de 1960 fue testigo de las primeras sentadas de estudiantes, una táctica que recomendó a King y llevó a los estudiantes del Miles College de Birmingham. En 1961 protegió a los Freedom Riders en su casa después de que fueran golpeados por turbas en la terminal de autobuses de Birmingham. Líderes de derechos civiles en Selma A principios de 1963, sin embargo, King respondió al llamado de Shuttlesworth y las dos organizaciones lanzaron manifestaciones históricas en Birmingham. Sobre la base de los siete años de esfuerzo de Shuttlesworth, y planificadas con la ayuda de los miembros del ACMHR, las manifestaciones de Birmingham comenzaron en abril y terminaron el 10 de mayo de 1963, y las empresas de la ciudad acordaron comenzar a eliminar la segregación de los grandes almacenes del centro. A medida que se desarrollaban los eventos, las agencias de noticias internacionales representaron marchas masivas que incluyeron a más de 2.000 jóvenes manifestantes, muchos de los cuales fueron arrestados y que obstruyeron por completo las cárceles de Birmingham. Más allá de Birmingham, las manifestaciones presionaron al presidente John F. Kennedy para que introdujera en el Congreso una legislación que finalmente se convirtió en la Ley de Derechos Civiles de 1964. Esta ley terminó efectivamente con la segregación en lugares públicos en los Estados Unidos, y con la Ley de Derechos Electorales de 1965, formó las marcas legislativas del movimiento de derechos civiles. Al reunirse con King, Shuttlesworth y otros el día en que presentó el proyecto de ley, Kennedy comentó: "Si no fuera por Birmingham, no estaríamos aquí hoy". Arresto de Shuttlesworth Después de mediados de la década de 1960, las actividades de derechos civiles de Shuttleworth continuaron tanto a nivel local como nacional, pero se mantuvo en estrecho contacto con la comunidad afroamericana de Birmingham. Trabajando con el primer alcalde negro de Birmingham, Richard Arrington, Shuttlesworth ayudó a hacer realidad el establecimiento del Instituto y Museo de Derechos Civiles de Birmingham, donde una estatua de Shuttlesworth recibe a miles de visitantes cada año. En 1989 estableció la Shuttlesworth Housing Foundation, que ayuda a los habitantes de Cincinnatia de bajos ingresos a comprar sus primeras casas. De 2003 a 2004 se desempeñó como presidente interino de la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur. En julio de 2008, la Autoridad del Aeropuerto de Birmingham votó para honrar a Shuttlesworth al cambiar el nombre del aeropuerto de la ciudad como Aeropuerto Internacional de Birmingham-Shuttlesworth.

Shuttlesworth también continuó su ministerio pastoral hasta los ochenta años en la Iglesia Bautista Greater New Light en Cincinnati, Ohio. Sobrevivió a King y a muchos otros líderes de la lucha por la libertad negra y se convirtió en un ícono del movimiento, contando sus hazañas en los discursos del Día de Martin Luther King y exhortando a la nación a continuar el trabajo hacia la armonía racial y la justicia. Shuttlesworth murió el 5 de octubre de 2011 en Birmingham.

Eskew, Glenn T. Pero para Birmingham: los movimientos locales y nacionales en la lucha por los derechos civiles. Chapel Hill: Prensa de la Universidad de Carolina del Norte, 1997.


Movimiento Cristiano de Alabama por los Derechos Humanos (ACMHR)

Fred Lee Shuttlesworth En 1956, el fiscal general de Alabama, John M. Patterson, demandó a la NAACP, alegando que la organización no era elegible para hacer negocios en el estado. Un tribunal de circuito acordó y emitió una orden judicial contra todas las actividades de la NAACP dentro de Alabama el 1 de junio de 1956. Respondiendo a lo que él entendía como un mandato divino, Shuttlesworth, quien era pastor de la Iglesia Bautista Bethel y miembro de la NAACP, se reunió ese día con otros ministros negros, incluidos Robert Alford, Edward Gardner, TL Lane, George Pruitt Sr., Herman Stone y Nelson Smith Jr. El grupo acordó formar una nueva organización como reemplazo de la NAACP. Al día siguiente, el grupo elaboró ​​una declaración de resoluciones y formó comités en previsión de una reunión masiva el 5 de junio. En general, el ACMHR reflejó el carisma peculiar de Shuttlesworth, caracterizado por ataques implacables y, a veces, imprudentes contra la segregación "en todos los frentes". Enfrentamientos del ACMHR con la policía y los bomberos de la ciudad Los departamentos de Eugene "Bull" Connor extendieron las batallas públicas a menudo teatrales entre Shuttlesworth y Connor, y los hombres se convirtieron en símbolos de las fuerzas que separaban al sur en la era de la "resistencia masiva". Los duros métodos de Connor no disuadieron a los miembros de ACMHR de seguir a Shuttlesworth. La policía uniformada emitió multas de estacionamiento y los detectives tomaron notas, pero los miembros del ACMHR continuaron asistiendo a las reuniones masivas. Cuando las reuniones fueron interrumpidas por informes falsos de incendios, los seguidores de la ACMHR marcharon a otras iglesias para continuar sus reuniones. Estas acciones fueron vistas como confrontativas por los blancos locales y las fuerzas de Connor e incluso por muchos de los negros de clase media de Birmingham, quienes se referían a los partidarios de Shuttlesworth como "Shuttle-ites". Martin Luther King y Wyatt Tee Walker Shuttlesworth a menudo presionaban a King para que trajera la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur (SCLC), que Shuttlesworth ayudó a fundar, a Birmingham para protestas conjuntas con el ACMHR. King finalmente se comprometió a realizar importantes protestas en 1963 que se conocieron como la Campaña de Birmingham. Los miembros del ACMHR ayudaron al director ejecutivo de SCLC, Wyatt Tee Walker, a organizar las manifestaciones, originalmente conocidas como Proyecto C, para la "confrontación". En abril, el grupo inició una combinación de sentadas y boicots de empresas locales que tenían como objetivo obligar a la comunidad empresarial a presionar a los líderes de la ciudad para que aprobaran ordenanzas de eliminación de la segregación. Las agencias de noticias nacionales e internacionales representaron marchas que incluyeron a más de 2.000 jóvenes manifestantes de la Cruzada de los Niños, muchos de los cuales fueron arrestados y obstruyeron por completo las cárceles de Birmingham. Funcionarios federales enviados por Pres. John F. Kennedy medió entre ACMHR y SCLC y los líderes de la ciudad para poner fin a las protestas e implementar reformas. El 10 de mayo, los comerciantes de Birmingham, a su vez, aceptaron a regañadientes comenzar a eliminar la segregación de sus grandes almacenes del centro. Significativamente, las manifestaciones y la respuesta agresiva de la ciudad ayudaron a convencer a Kennedy de introducir en el Congreso una legislación que finalmente se convirtió en la Ley de Derechos Civiles de 1964.

Shuttlesworth continuó viajando con frecuencia desde Cincinnati a Birmingham, pero sus frecuentes ausencias debilitaron la organización y renunció como presidente en 1969. Los miembros eligieron a Ed Gardner como presidente. Los intentos de mantener la organización se debilitaron aún más cuando el SCLC lanzó una sucursal en Birmingham a principios de la década de 1970. Sin embargo, antes de su eventual disolución, los miembros de la ACMHR habían brindado el apoyo personal indispensable y la fuerza institucional para algunos de los eventos más dramáticos del movimiento nacional de derechos civiles.

Eskew, Glenn T. Pero para Birmingham: los movimientos locales y nacionales en la lucha por los derechos civiles. Chapel Hill: Prensa de la Universidad de Carolina del Norte, 1997.


El papel de Peoria en 1963 March on Washington creció a partir del boicot de autobuses

El verano comenzó con un boicot a los autobuses y una rápida victoria. La empresa de autobuses capituló de su postura en las negociaciones privadas y cedió a las demandas de los boicoteadores.

El verano comenzó con un boicot a los autobuses y una rápida victoria.

La empresa de autobuses capituló de su postura en las negociaciones privadas y cedió a las demandas de los boicoteadores. En una semana, la empresa anunció que contrataría a dos negros, como los llamaban en 1963.

La economía simple chocó con la justicia racial simple. "No puedo soportar un boicot porque no puedo soportar perder varios cientos de dólares al día", dijo a un periodista el gerente de Peoria Bus Lines Inc., una empresa privada, hace 50 años.

El boicot terminó. Coches de cortesía, organizados para ofrecer transporte a los boicoteadores, disueltos. Pero el capítulo de Peoria de la NAACP recién comenzaba.

En agosto de 1963, cuando un autobús y dos carros llenos de peorianos se unieron a miles que se dirigían a Washington, DC, para marchar por trabajos y libertad, la NAACP local ya había sacudido la historia local con un boicot y una ola de sentadas y manifestaciones por trabajos y igualdad racial.

Pocos se dieron cuenta de que estaban haciendo historia. Sabían que solo la nación tenía que crecer más allá de la segregación.

El 50 aniversario de la Marcha en Washington por el Empleo y la Libertad marca un momento crucial en la historia de Peoria. La marcha masiva sobre Washington el 28 de agosto de 1963, una idea latente desde la década de 1940, dramatizó la feroz urgencia de los movimientos que se extendían por Birmingham, Selma y Peoria.

Los eventos locales de 1963 vincularon a Peoria con las impactantes escenas de niños atacados por perros policía y mangueras de bomberos en Birmingham en mayo, junto con cientos de manifestaciones en ciudades de todo el país, según Jim Ralph, profesor de historia en Middlebury College en Vermont. El interés de Ralph en los movimientos de derechos civiles del norte lo ha llevado a trabajar en la historia del Movimiento de Derechos Civiles de Peoria durante más de una década.

John Gwynn, presidente del capítulo NAACP de Peoria, describió el impulso de las actividades del verano durante una reunión de planificación para una manifestación para protestar por el asesinato de Medgar Evers, otro presidente del capítulo NAACP, en Jackson, Mississippi.

Las líneas de autobuses de la ciudad serían el primer objetivo, dijo Gwynn a una multitud de alrededor de 75 reunidos en la Iglesia Bautista Mount Zion, según los archivos del Journal Star. La empresa de autobuses no tenía ni un solo empleado negro, dijo, y las principales empresas de servicios públicos, Central Illinois Light Co. y Peoria Water Works, no eran mucho mejores. De 600 trabajadores, CILCO tenía un empleado negro, la empresa de agua no tenía ninguno. También discutieron presionar al líder de la minoría del Senado de los Estados Unidos, Everett Dirksen, de Pekin, para presionar a los republicanos para que rompan el obstruccionismo sureño sobre la legislación de derechos civiles.

El boicot de autobuses comenzó dos días después.

Los esfuerzos para atacar la injusticia racial se remontan al siglo XIX, dice Ralph. "Pero en 1963 ves una explosión de energía que no habías visto antes".

Peoria se distingue por ser una ciudad de tamaño mediano en Illinois, agrega. "En Peoria estaban sucediendo cosas que no sucedían a la misma escala en ciudades comparables".

Ese julio, poco después del boicot de autobuses de Peoria y justo antes de la Marcha en Washington, tres docenas de personas, la mayoría adolescentes o más jóvenes, entraron en las oficinas del centro de Central Illinois Light Co. un miércoles por la tarde. En un acto de desobediencia civil bien vestidos, se sentaron en el suelo, algunos frente a los escritorios, otros junto a las puertas del ascensor, y se negaron a moverse. Aproximadamente tres horas después, los adultos, siete hombres y siete mujeres, fueron arrestados. Los adultos, incluida Gwynn, pasaron una noche en la cárcel. Los menores fueron liberados después de un tenso enfrentamiento con simpatizantes en la cárcel del condado de Peoria.

"Nunca supe que los negros pudieran trabajar en algunos lugares, pensé que eran solo para blancos", dice Harry Williams, quien acababa de graduarse del octavo grado en la escuela Hines. "Quería ser parte del cambio".

La sentada de CILCO, dice Ralph, fue más que una declaración audaz. "Fue un nuevo lenguaje de asertividad por parte de las fuerzas de derechos civiles en Peoria. Ese fue el momento en que se puede hablar de un movimiento fuerte en la ciudad".

Luego se enfrentaron a la compañía de agua. Luego vino el llamado a vincularse con movimientos en todo el país en una gran Marcha en Washington por Empleos y Libertad.

"Hubiera hecho autostop si tuviera que hacerlo", recordó Gwynn, quien murió en 1996, 20 años después de la marcha.

"Hubiera caminado", dijo al mismo tiempo la difunta Dolores Buckley. Buckley, una de las pocas personas blancas en el autobús, se desempeñó como presidente de vivienda de la NAACP. Dejó a sus tres hijos con tres niñeras diferentes para hacer el viaje.

El fallecido Williams Givens, entonces de 65 años y funcionario de la Junta de Usher Unida, se tomó unos días libres de su trabajo en Caterpillar Inc. Carmelita Gower se llevó a su hijo de 10 años. La fallecida Sue Taylor, conocida como el caballo de guerra de la NAACP, se llevó a su hija.

Mujeres como Taylor, Gower y la esposa de Gwynn, Cozetter, fueron la fuerza de ataque de la NAACP. Sam Polk, vicepresidente de la NAACP en ese momento, recuerda un momento tenso durante una sentada en el Pere Marquette a fines de 1963. Un oficial de policía lo instó a que pidiera a las mujeres que se calmaran. "Yo mismo les tengo miedo", recuerda haberle dicho al oficial.

Williams, el recién graduado de octavo grado en ese momento, ahora tiene 64 años. Se fue con tres hermanos, Larry, Geraldine y su hermano mayor Robert, que trabajaba de cerca con Gwynn.

Recuerda hablar, cantar y permanecer despierto toda la noche en el viaje en autobús de 22 horas. Eran el segundo autobús en llegar, justo detrás de un autobús de Greenwood, Mississippi. La gente en el autobús de Greenwood les contaba historias sobre mangueras de agua, perros policía y ser llevados a la cárcel en camiones de basura.

"No pasamos por eso en Peoria", dijo Williams. "La policía tenía perros, pero nunca los dejaron salir con nosotros".

A medida que avanzaba el día, Williams se agotó. Estaba dormido en el césped cuando Martin Luther King pronunció el que se convertiría en uno de los discursos más famosos de la historia del país.

Mientras que el director del FBI, J. Edgar Hoover, aclamó a King como el "negro más peligroso" del país después del discurso "Tengo un sueño", los manifestantes se fueron con energía.

Los peorianos regresaron y comenzaron a movilizarse por una ley de vivienda justa, que eventualmente se convirtió en un modelo para el estado.

Ralph dice que 1963 lanzó un movimiento de derechos civiles en toda regla en Peoria. Aunque se basó en la comunidad negra y fue sostenido por un Consejo Juvenil de NAACP grande y activo, líderes blancos clave de negocios e iglesias, incluida la Diócesis Católica de Peoria, tomaron la causa.

"Había un sentimiento por parte de la comunidad empresarial de que Peoria necesitaba avanzar en el frente de los derechos civiles", dice Byron DeHaan, director retirado de asuntos públicos de Caterpillar Inc., quien se desempeñó en las Comisiones de Relaciones Humanas del Alcalde en el 1960. "Muchos de nosotros estábamos activos detrás de escena apoyando a John Gwynn".

Los historiadores a menudo dicen que la Marcha en Washington preparó el escenario para la aprobación de una legislación histórica de derechos civiles en 1964 y 1965. Aún estaban por llegar luchas duras y un profundo dolor. Pero Peoria alrededor de 1963 era esperanzadora y próspera. El año preparó el escenario para una lucha de ocho años, liderada principalmente por NAACP y Gwynn, para hacer realidad el sueño en trabajos de construcción, vivienda, educación y vida cotidiana.

"Ocho años es mucho tiempo para que un movimiento se sostenga", dice Ralph. "Esa es otra razón por la que creo que la historia de Peoria es distintiva. La pieza de Peoria es parte de un movimiento mucho más amplio y poderoso, uno de los más importantes en la historia de Estados Unidos".


El boicot de autobuses se encuentra con la violencia

Sin embargo, la integración se encontró con una resistencia significativa e incluso con violencia. Si bien los autobuses en sí estaban integrados, Montgomery mantuvo paradas de autobús segregadas. Los francotiradores comenzaron a disparar contra los autobuses y un tirador destrozó las dos piernas de una pasajera afroamericana embarazada.

En enero de 1957, cuatro iglesias negras y las casas de prominentes líderes negros fueron bombardeadas y se desactivó una bomba en la casa de King. El 30 de enero de 1957, la policía de Montgomery arrestó a siete terroristas, todos miembros del Ku Klux Klan, un grupo supremacista blanco. En gran medida, los arrestos pusieron fin a la violencia relacionada con los autobuses.


El boicot de autobuses de Montgomery

El boicot de autobuses de Montgomery comenzó oficialmente el 1 de diciembre de 1955. Ese fue el día en que los negros de Montgomery, Alabama, decidieron que boicotearían los autobuses de la ciudad hasta que pudieran sentarse donde quisieran, en lugar de ser relegados a la parte de atrás cuando un blanco abordado. Sin embargo, no fue el día en que comenzó el movimiento para eliminar la segregación de los autobuses. Quizás el movimiento comenzó el día de 1943 cuando una costurera negra llamada Rosa Parks pagó el pasaje del autobús y luego vio cómo el autobús se alejaba mientras intentaba volver a entrar por la puerta trasera, como el conductor le había dicho que hiciera. Quizás el movimiento comenzó el día de 1949 cuando una profesora negra, Jo Ann Robinson, se sentó distraídamente al frente de un autobús casi vacío y luego salió corriendo llorando cuando el conductor del autobús le gritó por hacerlo. Quizás el movimiento comenzó el día a principios de la década de 1950 cuando un pastor negro llamado Vernon Johns trató de hacer que otros negros dejaran un autobús en protesta después de que se vio obligado a ceder su asiento a un hombre blanco, solo para que ellos le dijeran: "Deberías saberlo mejor." [2] La historia del boicot de autobuses de Montgomery a menudo se cuenta como una historia simple y feliz de la "gente pequeña" que triunfa sobre las aparentemente insuperables fuerzas del mal. La verdad es un poco menos romántica y un poco más compleja.

La versión simple de la historia deja fuera a algunas personas muy importantes, como Jo Ann Robinson, de quien Martin Luther King, Jr., escribiría más tarde: "Aparentemente infatigable, ella, quizás más que cualquier otra persona, estuvo activa en todos los niveles. de la protesta ". [3] Era una mujer educada, profesora en el Alabama State College totalmente negro y miembro del Consejo Político de Mujeres en Montgomery. Después de su traumática experiencia en el autobús en 1949, trató de iniciar una protesta, pero se sorprendió cuando otros miembros del Consejo Político de Mujeres ignoraron el incidente como "un hecho de la vida en Montgomery". Después de la Corte Suprema marrón decisión en 1954, escribió una carta al alcalde de Montgomery, W.A. Gayle, diciendo que "se ha hablado de 25 o más organizaciones locales de planificar un boicot de autobuses en toda la ciudad". En 1955, el Consejo Político de Mujeres tenía planes para ese boicot. Los líderes comunitarios estaban esperando a que arrestaran a la persona adecuada, una persona que enfurecería a la comunidad negra para que actuara, que aceptara probar las leyes de segregación en los tribunales y que, lo más importante, estaba "irreprochable". Cuando Claudette Colvin, de quince años, fue arrestada a principios de 1955 por negarse a ceder su asiento, E.D. Nixon de la NAACP pensó que había encontrado a la persona perfecta, pero resultó que Colvin estaba embarazada. Nixon explicó más tarde: "Tenía que estar seguro de tener a alguien con quien ganar". [4] Entra Rosa Parks.

Rosa Parks es probablemente el personaje más romántico del elenco de personajes de Montgomery. A menudo se la retrata como una simple costurera que, agotada después de un largo día de trabajo, se negó a ceder su asiento a una persona blanca. Si bien esto no es falso, hay más en la historia. Parks recibió una educación; había asistido a la escuela de laboratorio en el Alabama State College porque no había una escuela secundaria para negros en Montgomery en ese momento, pero había decidido convertirse en costurera porque no podía encontrar un trabajo que se adaptara a sus habilidades. También trabajaba desde hacía mucho tiempo en la NAACP y se había interesado especialmente en el caso de Claudette Colvin. Cuando fue arrestada en diciembre de 1955, recientemente había completado un taller sobre relaciones raciales en la Highlander Folk School en Monteagle, Tennessee. Y ella era una mujer muy respetada con un historial impecable.

El jueves 1 de diciembre de 1955, Rosa Parks abordó un autobús urbano y se sentó con otros tres negros en la quinta fila, la primera fila que podían ocupar los negros. Unas cuantas paradas más tarde, las cuatro primeras filas se llenaron de blancos y un hombre blanco quedó de pie. Según la ley, los negros y los blancos no podían ocupar la misma fila, por lo que el conductor del autobús pidió a los cuatro negros sentados en la quinta fila que se movieran. Tres cumplieron, pero Parks se negó. Ella fue arrestada.

Cuando E.D. Nixon escuchó que Parks había sido arrestado, llamó a la policía para averiguar por qué. Le dijeron que era "[n] uno de tus malditos asuntos". Le pidió a Clifford Durr, un abogado blanco comprensivo, que lo llamara. Durr descubrió fácilmente que Parks había sido arrestada por negarse a ceder su asiento en un autobús. [5] Nixon fue a la cárcel y pagó una fianza para Parks. Luego le dijo: "Sra. Parks, con su permiso podemos eliminar la segregación en el autobús con su caso". [6] Ella lo habló con su esposo y su madre, luego estuvo de acuerdo.

Esa noche, Jo Ann Robinson puso en marcha planes para un boicot de un día. Ella mimeografió folletos instando a los negros a mantenerse alejados de los autobuses de la ciudad el lunes, cuando el caso de Parks debía presentarse. Ella y sus estudiantes distribuyeron los volantes anónimos por todo Montgomery el viernes por la mañana. Esa noche, un grupo de ministros y líderes de derechos civiles se reunieron para discutir el boicot. No salió bien. Muchos ministros se desanimaron por la forma en que el Rev. L. Roy Bennett tomó el control de la reunión. Algunos se fueron y otros estaban a punto de irse. [7] Los que quedaron, sin embargo, acordaron difundir el boicot a través de sus sermones el domingo, y luego volver a reunirse el lunes por la noche si el boicot salió bien para decidir si continuar o no. [8]

Martin Luther King, Jr., ministro de la Iglesia Bautista Dexter Avenue, pensó que "si pudiéramos obtener el 60 por ciento de cooperación, la protesta sería un éxito". Quedó gratamente sorprendido cuando un autobús tras otro vacío pasó junto a su casa esa mañana. "Había ocurrido un milagro", escribiría King más tarde. "La comunidad negra, una vez dormida e inactiva, ahora estaba completamente despierta". [9] El grupo del viernes por la noche se reunió de nuevo esa tarde y decidió llamarse a sí mismos Montgomery Improvement Association (MIA). Eligieron a King como presidente. La siguiente decisión fue si terminar o no con el boicot. Algunos ministros querían terminarlo como un éxito de un día. Entonces E.D. Nixon se levantó para hablar:

La MIA decidió dejar que la gente votara sobre si continuar o no el boicot en la reunión masiva de esa noche. Allí, la decisión fue unánime. El boicot continuaría.

Cuando comenzó el boicot, nadie esperaba que durara mucho. Había habido boicots de autobuses por parte de negros antes, más recientemente en Baton Rouge, Louisiana, en 1953. Un boicot de un día, seguido tres meses más tarde por un boicot de una semana, resultó en autobuses que estaban más desagregados pero que todavía tenían algunos asientos reservados para blancos y algunos para negros. El jueves 8 de diciembre, cuarto día del boicot, King y otros funcionarios de la MIA se reunieron con funcionarios y abogados de la empresa de autobuses, así como con los comisionados de la ciudad, para presentar un plan de desegregación moderado similar al ya implementado en Baton Rouge. y otras ciudades del sur, incluida Mobile, Alabama. La MIA tenía la esperanza de que el plan fuera aceptado y el boicot terminara, pero la compañía de autobuses se negó a considerarlo. Además, los funcionarios de la ciudad dieron un golpe al boicot cuando anunciaron que cualquier taxista que cobrara menos de la tarifa mínima de 45 centavos sería procesado. Desde que comenzó el boicot, los servicios de taxi negro habían estado cobrando a los negros solo 10 centavos por viajar, lo mismo que la tarifa del autobús, pero este servicio ya no existirá. De repente, la MIA se enfrentó a la perspectiva de tener miles de negros sin forma de llegar al trabajo y sin un final al boicot a la vista.

En respuesta, la MIA elaboró ​​un plan de "taxi privado", en virtud del cual los negros que tenían automóviles recogían y dejaban a los negros que necesitaban transporte en los puntos designados. El plan fue elaborado y requirió mucha planificación, por lo que la MIA nombró un Comité de Transporte para supervisarlo. El servicio funcionó tan bien y tan rápido que incluso el Consejo de Ciudadanos Blancos (cuya membresía se duplicó durante un mes de boicot) tuvo que admitir que se movía con "precisión militar". [11]

Los blancos intentaron acabar con el boicot de todas las formas posibles. Un método que se usaba con frecuencia era tratar de dividir a la comunidad negra. El 21 de enero de 1956, la Comisión de la Ciudad se reunió con tres ministros negros que no pertenecían al MIA y propuso un "compromiso", que era básicamente el sistema que ya estaba en vigor. Los ministros aceptaron y la comisión filtró informes (falsos) a un periódico de que el boicot había terminado. La MIA ni siquiera se enteró del compromiso hasta que un reportero negro del norte que recibió un informe telefónico llamó por teléfono para preguntar si los negros de Montgomery realmente se habían conformado con tan poco. A esa hora era sábado por la noche. El domingo por la mañana, los periódicos de Montgomery iban a publicar la noticia de que el boicot había terminado y los negros de la ciudad se lo iban a creer. Para evitar que esto suceda, algunos funcionarios de la MIA fueron de bar en bar para difundir la noticia de que las historias eran un engaño, que el boicot seguía vigente. Más tarde, los ministros negros le dijeron a King que no habían entendido la propuesta.

Cuando ese esfuerzo por acabar con el boicot fracasó, los blancos recurrieron a la violencia. La casa de King fue bombardeada el 30 de enero y la casa de Nixon fue bombardeada el 1 de febrero.

Luego, los blancos recurrieron a la ley. El 21 de febrero, 89 negros fueron acusados ​​bajo una antigua ley que prohíbe los boicots. King fue el primer acusado en ser juzgado. Mientras la prensa de todo el país miraba, a King se le ordenó pagar $ 500 más $ 500 en costos judiciales o pasar 386 días en la penitenciaría estatal.

Los blancos también intentaron romper el sistema de "taxis privados" en el que muchos negros confiaban como su único medio de transporte hacia y desde el trabajo. Algunas iglesias habían comprado camionetas, generalmente llamadas "iglesias rodantes", para usarlas en el servicio de taxi privado. El seguro de responsabilidad se canceló cuatro veces en cuatro meses antes de que King encontrara un seguro a través de un agente negro en Atlanta, suscrito por Lloyd's of London. La policía también arrestó a conductores por infracciones de tránsito menores. Cuando King pasó por un punto de recogida para ayudar a transportar a los negros que esperaban allí, fue arrestado por conducir a treinta millas por hora en una zona de veinticinco millas por hora.

A pesar de todas las presiones para poner fin al boicot, los negros continuaron alejados de los autobuses. Un conductor de autobús blanco se detuvo para dejar a un hombre negro solitario en un barrio negro. Al mirar por el espejo retrovisor, vio a una anciana negra con un bastón que corría hacia el autobús. Abrió la puerta y dijo: "No tienes que apresurarte tía. Te esperaré". La mujer respondió: "En primer lugar, no soy tu tía. En segundo lugar, no me apresuro a subirme al autobús. Solo estoy tratando de alcanzar a ese negro que acaba de bajar, para que pueda golpearlo con este palo ".

En este punto, algunos miembros de la comunidad empresarial de Montgomery se estaban frustrando con el boicot, que les estaba costando miles de dólares porque era menos probable que los negros compraran en las tiendas del centro. Aunque se oponían a la integración como el próximo residente blanco de Montgomery, se dieron cuenta de que el boicot era malo para los negocios y, por lo tanto, querían que terminara. Formaron un grupo llamado Hombres de Montgomery e intentaron negociar directamente con los boicoteadores. Sin embargo, finalmente estas discusiones se interrumpieron y el boicot continuó.

Pero los negros ya habían comenzado a luchar para poner fin al boicot en los tribunales. Ya no se conformarían con el plan de eliminación de la segregación moderada que habían propuesto en un principio. Ahora, aceptarían nada menos que una integración total. La ciudad estaba librando una batalla perdida. Los negros estaban armados con el marrón decisión, de menos de dos años, que decía que la doctrina de "separados pero iguales" no tenía cabida en la educación pública. Seguramente debe seguirse que la doctrina no tiene cabida en ninguna instalación pública. Además, la ciudad no estaba en los tribunales locales perjudicados, sino en un tribunal federal, donde incluso un hombre negro podía esperar tener un juicio justo. Cuando la ciudad defendió la segregación diciendo que la integración conduciría a la violencia, el juez Rives preguntó: "¿Es justo ordenar a un hombre que renuncie a sus derechos constitucionales, si son sus derechos constitucionales, para evitar que otro cometa un delito? " [12] La corte federal falló 2-1 a favor de los negros, con el único disenso proveniente de un juez del Sur. La ciudad, por supuesto, apeló el fallo, pero el 13 de noviembre de 1956, la Corte Suprema de los Estados Unidos confirmó el fallo del tribunal federal, declarando inconstitucional la segregación en los autobuses. El boicot de autobuses de Montgomery terminó oficialmente.

Sin embargo, los negros continuaron alejados de los autobuses de la ciudad hasta que llegó el mandato de la Corte Suprema. Durante ese tiempo, los funcionarios de la MIA trataron de preparar a los negros lo mejor que pudieron para los autobuses integrados. Pero, como señaló irónicamente Martin Luther King, Jr., "ni un solo grupo blanco asumiría la responsabilidad de preparar a la comunidad blanca". [13]

Los negros regresaron a los autobuses el 21 de diciembre de 1956, más de un año después de que comenzara el boicot. Pero sus problemas no habían terminado. Snipers shot at buses, forcing the city to suspend bus operations after 5 P.M. A group tried to start a whites-only bus service. There was also a wave of bombings. The homes of two black leaders, four Baptists churches, the People's Service Station and Cab Stand, and the home of another black were all bombed. In addition, an unexploded bomb was found on King's front porch. Seven white men were arrested for the bombings, and five were indicted. The first two defendants, Raymond D. York and Sonny Kyle Livingston, were found not guilty, even though they had signed confessions. The remainder of the bombers were set free under a compromise that also canceled the cases of blacks arrested under the anti-boycott laws, although King still had to pay his $500 fine.

The KKK also tried to scare the blacks, but "it seemed to have lost its spell," King wrote. ". [O]ne cold night a small Negro boy was seen warming his hands at a burning cross." [14] The violence died down after several prominent whites spoke out against it, and the integration of the Montgomery buses was ultimately successful.

On January 10 and 11, 1957, ministers from the MIA joined other ministers from around the South in Atlanta, Georgia. They founded the Southern Christian Leadership Conference (SCLC) and elected Martin Luther King, Jr., as president. SCLC would continue to work in various areas of the South for many years, continuing the nonviolent fight for civil rights started in Birmingham.

Although the gains of the Montgomery Bus Boycott were small compared with the gains blacks would later win, the boycott was important start to the movement. The lasting legacy of the boycott, as Roberta Wright wrote, was that "It helped to launch a 10-year national struggle for freedom and justice, the Civil Rights Movement, that stimulated others to do the same at home and abroad." [15]


African-Americans in Birmingham, Alabama, protest segregation, 1956-1958

In the mid 1950’s, segregation was widespread and legally enforced throughout the American south. Birmingham, Alabama was a hotspot of black activism in opposition to segregationist policies. Between December 26, 1956 and November 1958, Birmingham blacks, led by Fred Shuttlesworth and other black ministers, initiated a campaign against the legal segregation of Birmingham buses.

On December 20, 1956, Reverend Fred Shuttlesworth delivered a statement on TV stating that unless Birmingham buses were desegregated in the next six days, blacks, specifically members of the Alabama Christian Movement for Human Rights (ACMHR), would desegregate the buses themselves. Five days later, Shuttlesworth’s house was bombed by white supremacists, but he and his family walked away with only minor injuries. The next day, Shuttlesworth urged members of the ACMHR, of which he was president, to follow him in a protest of bus segregation. Shuttlesworth and his supporters boarded city buses, but they refused to sit in the back of the bus, as African-Americans were obligated to do. The protesters were polite and civil throughout, and after many hours of non-intervention, police arrested twenty-one protesters.

After this initial protest, there was a lull in activity from Shuttlesworth and his supporters. Shuttlesoworth himself, however, remained busy. On February 14, 1957, he attended the founding of the Southern Christian Leadership Conference (SCLC) in New Orleans. Reverend Martin Luther King, Jr., and Reverend Ralph Abernathy were key founding members of the SCLC, and they would later be powerful allies for Shuttlesworth and the Birmingham civil rights movement.

On March 6, Shuttlesworth, along with his wife Ruby, attempted to desegregate the white-only waiting room of the Birmingham train station. Both the police and a gathered white mob left them alone, leading Shuttlesworth to praise the Birmingham Public Safety Commissioner Robert Lindbergh. Lindbergh’s moderate policies toward the civil rights movement came to an abrupt end when he lost the June 1957 election to Bull Connor, who would become known throughout the country for his brutal suppression of black protesters.

The campaign to desegregate Birmingham hit some major hiccups after the initial bus ride. One problem was the lack of active African-Americans. The ACMHR had just 600 members, and only three of those had previously been involved with the National Association for the Advancement of Colored People (NAACP). Perhaps the biggest problem was the lack of continuity between powerful African-Americans in Birmingham. At the time, Fred Shuttlesworth was still a relatively young minister, and was therefore supposed to defer to his more senior colleagues on important decisions, but Shuttlesworth was not one to take orders. He was fiercely independent, and very persistent in his pursuit of desegregation. He repeatedly challenged Martin Luther King, Jr., over his leadership of the civil rights movement, accusing him of not taking enough direct action to further the movement. In Birmingham, he repeatedly clashed with Reverend J.L. Ware, an experienced and prominent black minister. Unlike Ware, he was not afraid to ruffle feathers, and his speeches were impassioned and laced with cursing, and he came to be known as “the cussing preacher”. Ware advocated a more passive approach than Shuttlesworth, and Shuttlesworth’s insistence on direct action caused the two to quarrel over the best way to advance black rights.

One of the most brutal incidents of violence in Birmingham between 1956 and 1958 occurred on September 2, 1957. A group calling themselves the Ku Klux Klan of the Confederacy, a radical, paramilitary offshoot of the Ku Klux Klan, grabbed a young, black man named Judge Aaron off the street and beat him while they drove him back to their headquarters. After more beatings, he was eventually castrated and dumped on a highway. He survived and after some police investigation the perpetrators were arrested. The Klansmen overestimated the loyalty of white juries, pleaded not guilty, and were consequently given twenty-year sentences. The white community at Birmingham was able to dismiss this event as the action of a few radicals, and this horrific event did little to change policies toward blacks.

Seven days later, anti-black violence broke out again. Fred Shuttlesworth attempted to enroll his daughter Ricky in the all-white Phillips high school. As soon as he stepped out of the car, whites attacked him. The mob beat Reverend J.S. Phifer and stabbed his daughter Ruby in the hip. After a few minutes, several police cars arrived on the scene and tried to disperse the crowd and Shuttlesworth escaped. The next day, Shuttlesworth gave a speech forgiving his attackers and vowed to continue the campaign.

After the Phillips High School incident, Shuttlesworth stayed away from direct action for more than half a year and instead focused on reform through legal channels. He met with Public Safety Commissioner Bull Connor asking that Birmingham hire black police officers, but Connor refused. Four weeks after Shuttlesworth’s meeting with Bull Connor, Shuttlesworth’s church narrowly escaped a bombing. Indirect collusion between Connor, a few of his officers, and white supremacist J.B. Stoner (he participated in many of the other Birmingham bombings) caused the bombing. A janitor moved the bomb into the street before it could go off.

Back in court, a lawsuit to end bus segregation failed, and Shuttlesworth decided direct action was once again needed. On October 20, 1958 twenty blacks boarded the front of buses in Birmingham. Thirteen were arrested. Though Shuttlesworth had not participated, he was arrested for his role in organizing the protest. On October 27, three ministers from the Montgomery Improvement Association (MIA), which had organized the Montgomery Bus Boycott two years earlier (see "African Americans boycott buses for integration in Montgomery, Alabama, U.S., 1955-1956"), joined ACMHR members in Fred Shuttlesworth’s house to discuss the possibility of instituting a bus boycott. Several police officers entered the meeting without a warrant and arrested the three Montgomery ministers on suspicion of vagrancy. That same evening, thousands of African-Americans attended an ACMHR meeting, including ministers brought by Reverend J.L. Ware, who had traditionally been Shuttleworth’s rival. In a reaction to the officer’s arrest and increasing police harassment, ACMHR members called a bus boycott, starting just after Halloween.

The events of October 27 were very important in the Birmingham civil rights movement. Firstly, the arrests of the three Birmingham ministers gained attention nation-wide, producing a condemnation of Bull Connor’s actions by Martin Luther King, Jr. Secondly, despite the unifying nature of the boycott, it was initiated with very little organization. The white minster Glenn Smiley was summoned to Birmingham to help lead the boycott, but he was uncomfortable with the spontaneity of the boycott and Shuttlesworth’s direct personality.

Bull Connor vowed to jail anyone that assisted the boycott and he made true on his promise. Police jailed Reverend Charles Billups for accidentally touching an officer’s lapel outside of an ACMHR meeting. Officers also arrested Reverend Charles Woods for urging his congregation to walk rather than take the buses. Ministers got together to discuss strategy and gave press conferences in defense of the ACMHR and condemned Connor’s actions.

After just a little more than a week, the protest began to fall apart. A lack of initial planning was a main cause, but the size of the Birmingham metropolitan area also severely hampered efforts. The small size of Montgomery allowed for an effective car pool system to be set up, but Birmingham’s size, along with Bull Connor’s repressive measures toward an ACMHR carpool made maintaining the bus boycott much more difficult. Blacks in Birmingham were also just much less enthusiastic about the boycott than blacks in Montgomery, and many African-Americans continued to ride the buses during the boycott. Disunity and mistrust between leaders was another cause of the boycott’s failure. After just a week, Glenn Smiley left Birmingham, believing the boycott was doomed to failure, and that the tremendous successes that happen in Montgomery two years prior weren't transportable. After a few weeks, activists abandoned the bus boycott.

Despite the relative failure of the 1958 Birmingham bus boycott, a year later, Shuttlesworth and the ACMHR achieved a partial victory when a judge ruled that while the bus company still had the right to tell blacks to move to the back of the bus, blacks who refused were not doing anything illegal. While this was not the complete and total victory Shuttlesworth and his supporters had hoped for, it was a step forward in the advancement of black civil rights in Birmingham.


Fred Shuttlesworth (1922-2011)

Reverend Fred Shuttlesworth was born on March 18, 1922 in Mount Meigs, Alabama to Vetta Green and Alberta Robinson. However, his mother and stepfather, William Nathan Shuttlesworth, a farmer in Oxmore, Alabama raised Fred Shuttlesworth. Shuttlesworth attended Oxmore Elementary School. He graduated from Rosedale High School in 1940 and the following year he married Ruby Keeler, a nurse. In 1943 he became a truck driver and studied mechanics in Mobile. While in Mobile, Shuttlesworth also attended seminary at Cedar Grove Academy. In 1945, he delivered his first sermon. He pursued an A.B. degree at Selma University and Alabama State College. In 1950, Shuttlesworth became pastor of First Baptist Church in Selma, and in 1953, he returned to Birmingham as pastor of Bethel Baptist Church.

In Birmingham Shuttlesworth became a leading civil rights figure, challenging segregation in the school system and Jim Crow policies in public accommodations. In May of 1956 Reverend Shuttlesworth formed the civil rights organization Alabama Christian Movement for Human Rights. That same year he became a participant in the Montgomery Improvement Association’s Montgomery Bus Boycott. Shuttlesworth’s role in the boycott angered members of the Ku Klux Klan who dynamited his house.

Following the destruction of his home, Shuttlesworth continued to civil rights crusade. In 1957 police brutally beat and hospitalized him for attempting to enroll his daughter in an all white school. In the late 1950s Shuttlesworth continued as a leader in the black freedom struggle by co-founding the Southern Christian Leadership Conference in 1957 with Dr. Martin Luther King, Jr. and Bayard Rustin.

Shuttlesworth activism intensified in the early 1960s. He joined younger activists in sit-ins to desegregated lunch counters and he assisted the Congress of Racial Equality in organizing freedom rides throughout the South.

Shuttlesworth continued to challenge Jim Crow in Birmingham. In 1963 he participated in a civil rights campaign in that city’s Kelley Ingram Park.At one such protest Sheriff Eugene “Bull” Conner ordered the fire department to turn water cannons on Shuttlesworth and the other protester. The reverend was seriously injured and hospitalized.

In 1966 Shuttlesworth left Alabama, becoming pastor of Great New Light Baptist Church in Cincinnati Ohio. In the North, he continued his activism by founding in 1988 the Shuttlesworth Housing Foundation, an organization that assisted low income families in purchasing homes. For Shuttlesworth years of activism, Birmingham’s International Airport was renamed in his honor as the Birmingham-Shuttlesworth International Airport in 2008.

Rev. Fred Shuttlesworth returned to Birmingham where he died on October 5, 2011. He was 89.


Letter From a Birmingham Museum

[Ed. note: I wrote this post in the summer of 2018, the very first note published as a completely independent Epsilon Theory. Since then, I’ve reposted it every MLK Day – in my opinion, the most important national holiday of the UNITED States of America.]

As regular readers of Epsilon Theory know, I make my home in the wilds of Connecticut today, doing my best Eddie Albert / Green Acres impersonation here on Little River Farm, but I grew up just outside of Birmingham, Alabama. My father spent his entire adult working life as an ER doc at Lloyd Noland Hospital in Fairfield, Alabama (trust me, about as far from Fairfield, Connecticut as the Earth is from Mars), starting back before emergency medicine was even a thing. My mother kept their two sons from getting into too much trouble and created a wonderful home from a (quite) modest house in an unincorporated area that’s now part of Hoover.

Lloyd Noland Hospital itself is an interesting story for a brief Epsilon Theory aside. It was the old Tennessee Coal & Iron employees hospital, dating back to 1919, acquired by US Steel when it bought TCI in the 1950s, then immediately spun off as a nonprofit foundation. The Foundation sold its assets to Tenet Healthcare in 1996, and the senior Foundation executives made a fortune. A lot of the staff, both doctors and nurses, were fired. Funny how that works. Tenet flipped the hospital to HealthSouth just three years later in a deal backed by public money. Funny how that works, too. In 2004, HealthSouth imploded in one of the largest accounting frauds in American history, and Lloyd Noland Hospital was shuttered for good. Funny how that … ah, who am I kidding … none of this is funny at all.

At least the HealthSouth CEO, Richard Scrushy, went to prison for a few years. Unos pocos.

He’s found Jesus now, of course, and if you’re looking for “a dynamic risk taking entrepreneur with a powerful track record”, he’s available to speak at your next corporate retreat. Maybe you’ll catch him on Fox Business or CNBC. Or you could buy his book. Barf.

Anyway, my wife and I took three of our daughters down to Birmingham last week to visit their cousins and their Nana, and we decided to take a morning and go see the museum at the Birmingham Civil Rights Institute. It’s been open since 1992, and I’ve only heard rave reviews. But I had never been to the museum. It’s been open for 25 YEARS, and I had never been. ¿Por qué no? As my father would say, Ben, you have plenty of excuses, but not a single reason.

Well, that’s not exactly true. I had a reason, just not a good one. My bad reason: I didn’t want to be lectured on civil rights. I didn’t want to be served a heaping dish of cold spinach and feel like it was my social duty to smile wanly and say “why, thank you, that was delicious. May I have some more?” What I told myself, and this is the excuse part, is that I’m a modern, educated man. I told myself that I already knew pretty much everything that needed knowing about the civil rights movement.

NARRADOR: El no sabía.

I wasn’t lectured. I wasn’t put down. I was uplifted.

Yes, it’s spinach. Yes, I walked through half of the exhibits with a lump in my throat. Yes, I was ashamed for only coming now, 25 years late. ¿Y sabes qué? That’s okay. I deserve that feeling of shame. I welcome that feeling of shame, because if you don’t feel shame you’re a creature of the flock, not a creature of the pack. Frankly, we need a lot more shame in the world, not as a permanent scarlet letter or as a bureaucratic tool of the Nudging State, but as a catalyst for the gut check that we all need from time to time. The gut check that requires you to come to grips with the painful past or the painful present and DEAL WITH IT as honestly as you can. The gut check that MUST be passed if you’re ever going to succeed or move forward with ANYTHING.

That’s what the Birmingham Civil Rights museum gives you. A gut check.

What makes the museum so effective in communicating a difficult story well? Just that. They present it as a story, as a narrative . Not a cartoon story of Superheroes, although it’s impossible to avoid some degree of hagiography when it comes to this stuff, and not a cartoon story of Social Justice™, either, although here, too, it’s impossible to eliminate completely the heavy-handed nudging of the Smileyface State. No, it’s mostly a story of … people. Of the actual lives of actual people. It’s immersive and it’s real. It creates a compelling narrative arc, but not in a way that feels scripted or forced. What do I mean? I mean that the very last exhibit of the museum is a gigantic room, filled only with photographic portraits of African Americans who endured the civil rights struggles of Birmingham in the 1960s. Not activists, necessarily, just people. No one famous. No one with a statue somewhere. A chemistry teacher. A church deacon. A housewife. Not photographs of heroic actions back in the day, but a simple portrait of how they look today. Which is … old. Weathered. But oh my god … PROUD.

And that brings me to the point of all this. Because my gut check wasn’t just an examination of the shame I felt in coming to this museum 25 years too late. There was another gut check, too. Where was my family in all of this? Because unlike the people in those photographs, I wasn’t feeling particularly proud.

I was born in 1964 at St. Vincent’s Hospital, on the edge of downtown Birmingham. I think that’s where almost everyone of my cohort and my race was born in Birmingham in those days. And unlike Lloyd Noland Hospital, St. Vincent’s is still around. Looks like it’s going strong, in fact. I understand that lots of babies, white and black, are born there every day.

Eight months before I was born, not two miles distant from St. Vincent’s Hospital, these four girls were killed in the dynamite bombing of the 16 th Street Baptist Church, right across the street from where the museum stands today. It took 14 years to bring one of the killers to justice, 38 years to convict two more.

The girls’ names are (left to right) Carol Denise McNair, Carole Robertson, Addie Mae Collins, and Cynthia Wesley. I’d like for us to remember these names and not the killers’ names.

Twelve months before I was born, even closer to St. Vincent’s Hospital, Bull Connor sicced dogs on civil rights marchers and ordered the Birmingham Fire Department to attack with high-pressure hoses.

You’ve probably seen these photographs before. They’re pretty famous. Or infamous, I guess. What you might not know, however, is that most of the people in these photographs are children.

Yes, black children were intentionally attacked and detained by Bull Connor’s Police and Fire Departments, specifically because they wanted “to send a message”, something that seems particularly poignant given the “deterrence” rationale given by today’s White House in defense of its immigration policy, where brown children have been intentionally separated from their parents and detained indefinitely.

What’s also true, of course, is that there was nothing accidental about the Birmingham Childrens Crusade of 1963. Children didn’t march in some organic display of civil rights awareness.

Children were intentionally deployed by march organizers – “used”, if you will – in order to galvanize national public opinion against segregationist policies and political leaders.

That, too, seems particularly relevant given what’s happening with our immigration policy today and the Fiat News constructed both in favor and in opposition to those policies.

On that note … this most famous picture of the Bull Connor era in Birmingham? It’s not at all what you think it is. The young man in the photo had nada to do with the protest. He was just trying to get home. And the policeman in the photo was trying to restrain the dog and proteger the young man, not sic the dog on him. But the photo was so evocative, so perfect for the narrative that civil rights organizers and journalists wanted to disseminate, that it didn’t matter.

Malcolm Gladwell devoted a wonderful podcast to this picture and its (mis)use, available here.

But my question remains. Where was my family in all of this?

How is it possible that all of this was happening just down the street from where I was born, just a few miles from where I would live my entire pre-adult life, and I NEVER got a glimpse or heard a word about ANY of this? How is it possible that I would grow up without these events touching my life in any way, shape, or form? Because they didn’t. En absoluto. More directly, why didn’t my father do something … no, scratch that … why didn’t my father do ANYTHING to support the civil rights movement happening in his backyard? Because he didn’t. En absoluto.

To be clear, my father wasn’t a Bull Connor or George Wallace supporter. He thought they were thugs. He definitely wasn’t a segregationist or an avowed racist, and – quite the rarity – he wasn’t an unavowed racist, either, the sort of man who mutters the n-word under his breath and laughs uproariously at the “jokes”. I mean, I’m not going to say something stupid like “he didn’t have a racist bone in his body”, because I don’t think you could say that about any white person born in America in 1934, like my father. Hell, you couldn’t say that about anyone born in 1964, like me. But I’ll say this. For his day and his place, my father was as colorblind and as woke in his personal and professional life as anyone I’ve ever known. I’ve got a hundred memories of watching my father act with grace and humanity and camaraderie in interracial social settings, and not one – not ONE – of hostility or a mean-spirit. But in his político life – in his life as a citizen – he was AWOL from the defining struggle of his day. ¿Por qué?

I think I found the answer to that question at the Birmingham Civil Rights museum, and I’ll use the Montgomery bus boycott of 1955 – 1956 to illustrate.

We’re all familiar with Rosa Parks, the seamstress who refused to give up her seat on a Montgomery bus to a white man, and was duly arrested, tried, and fined for breaking this prototypical Jim Crow law. What we’re less familiar with, however, are the politics and the NARRATIVE of the civil rights protest that followed in the wake of Parks’ arrest.

First, it wasn’t just Rosa Parks who refused to give up her seat, and several of those arrested were children.

Look at the charges filed against this 15-year-old girl – assault and battery for refusing to give up a bus seat. Look at the sentence here – the girl is declared a ward of the state, legally and permanently separated from her parents. This happened nine months before Rosa Parks was arrested.

Like the Childrens Crusade of 1963, it was no accident that a 15-year-old was on the front lines of a civil rights battle. The girl in this case – Claudette Colvin – was a member of the NAACP Youth Council, and her mentor – Rosa Parks – was the secretary of the NAACP Montgomery Chapter. Like the Birmingham children eight years later, Colvin was intentionally placed in harm’s way with the explicit goal of becoming a cause celebre that would be sympathetic to a national audience.

Y funcionó. National media coverage of the Montgomery bus boycott was highly critical of the arrests, particularly Colvin’s. In fact, the Colvin case – much more so than Rosa Parks’ own case – was the backbone of the Supreme Court decision in Browder v. Gayle, which struck down the Montogomery bus segregation laws as unconstitutional.

But Alabama media coverage – the media coverage that my father would have seen – focused entirely on the agency of the NAACP in breaking the law. There was zero assessment or discussion of the law itself. There was enormous assessment of the de facto illegality of the acts and the intentional use of children to perform illegal acts. In fact, E.D. Nixon, the head of the NAACP in Alabama during this span, decided not to proceed with a boycott of the Montgomery bus system after Colvin’s arrest precisely because – as effective as the Colvin Narrative might be on the national stage – he thought the child-used-by-NAACP Narrative would undermine the boycott’s effectiveness on the ground in the Montgomery area. Instead, he wanted an adult to be the face of the event, and that’s why Rosa Parks, arrested nine months later, is on a postage stamp but Claudette Colvin is not.

This War of Narratives, one acting nationally and one acting locally, escalated dramatically as the Rosa Parks arrest catalyzed a full-scale boycott of the Montgomery bus system in December 1955. Just as he had chosen Rosa Parks as the public face of the arrest, Nixon chose Martin Luther King, Jr., then a 26-year-old minister new to the Montgomery area, as the public face of this largescale protest action, MLK’s first. As with the choice of Parks, Nixon’s choice of MLK was brilliant from a Narrative construction and delivery perspective. E.D. Nixon played one hell of a metagame!

The white Narrative response was pretty effective, too, though. Rather than fight the boycott on the “merits” of segregation and Jim Crow laws, the status quo Narrative effort focused almost entirely on the illegality of the boycott. Yes, I know this sounds bizarre to the modern ear, but calling for a boycott of a commercial service used to be illegal. I’m not making this up.

Let me say this again, with emphasis: only a few decades ago, you would be arrested if you said out loud that people should stop going to Starbucks or Walmart or Amazon or SeaWorld or Chick-fil-A or Exxon or Red Hen or whatever.

This wasn’t just an Alabama thing and it wasn’t just a segregationist South thing. It was an anti-Labor thing across the country. It was a status quo political thing.


Know Their Names: The Otro Black Women Behind the Montgomery Bus Boycott

If the name Rosa Parks rings any bells today, it’s probably as the woman who was “too tired” to give up her seat to a White man in the “White” section of the city bus in Montgomery, Alabama, as mandated by law. She was immediately arrested. Days later, her arrest sparked the Montgomery Bus Boycott, the yearlong-plus protest that desegregated city buses and catapulted Martin Luther King Jr. to national attention, anointing him as the nation’s de facto top Black leader.

Parks was good and t ired, but elements of the story are often condensed or mythologized. Let’s recap the rest of the story, shall we? December 1, 1955, was not the beginning of the fight against Jim Crow laws. In 1943, Parks was tired enough to follow her husband, Raymond, and join the Montgomery chapter of the NAACP. She wasn’t just a card-carrying member either she was secretary to the chapter’s president, E.D. Nixon. In 1944, she led the investigation into the gang rape of Recy Taylor by a group of White men and succeeded in garnering national attention for the injustice. She was also registered to vote, which, as illustrated in Ava DuVernay’s film Selma, was no easy feat back then. In the summer of 1955, months before her action, Parks even attended Highlander Folk School, which trained activists. It was also where the great civil rights leader Septima Clark mentored her.

Black women have long been at the forefront of anti-Black racism work but are rarely credited for it.

And she, like other Black Montgomerians, was well aware of the issues of riding the bus. See, Parks didn’t even sit in the “White” section of the bus on December 1, 1955 she was in the Negro or colored section. The “problem” only arose when White driver James F. Blake converted that section to accommodate other White riders because the official “White” section was full. Parks was arrested for not yielding her seat to a White male rider in what was initially marked as the “colored” section.

Black Montgomery sprung to action, most notably Jo Ann Robinson, a professor at Alabama State College and president of the Women’s Political Council. Robinson had her own run-in on a city bus about the “Whites only” section in 1949 and had worked diligently to protest the treatment of Black riders. She had even met with the mayor. When Robinson learned of Parks’ arrest, she mimeographed and led the distribution of over 35,000 handbills announcing a bus boycott.

“We are … asking every Negro to stay off the buses Monday in protest of the arrest and trial,” the handbill partially read. Black ministers announced the boycott in church on December 4, and the local paper, the Montgomery Advertiser, even ran a front-page story on it. The boycott’s December 5 date was strategically planned to coincide with Parks’ trial date. And, despite the rain, nearly 40,000 Black people did not ride the bus on December 5, choosing to walk, take cabs, and other means. That afternoon, the Montgomery Improvement Association was formed, and the members elected 26-year-old pastor Martin Luther King Jr. as their president. The group decided to continue the boycott, which would last for 382 days.

It’s a story that isn’t often told fully. Montgomery Mayor Steven L. Reed certainly didn’t hear of it when he was growing up, especially not about the key women behind the movement.

“At the time, our public school system wasn’t telling the story of Jo Ann Robinson, they weren’t telling the story of what really happened,” recalls Reed, who just last year became the first Black person ever elected mayor in the city’s 200-year history.

“It was [stories of] Rosa Parks who sat down on the bus, didn’t want to get up, was too tired from working all day to give up her seat to a White man,” he continues. “It was that type of simplistic approach as opposed to the multilayers [that give], I think, a better sense of history and a better sense of culture. And I think it’s not something that is just relevant to Black people in this country. I think it’s relevant to all people in this country because it’s part of the fabric of our history that truly changed the course of this nation.”

Parks knew the history preceding her on this issue. She knew about Claudette Colvin, the teenager who refused to give up her seat to a White rider just months earlier in March. E.D. Nixon had also been involved in that case, in which the community, including Parks, rallied behind Colvin. One of the problems with Colvin’s case, however, was that the judge dropped the challenge to segregation from her conviction—and not because she was pregnant, as it had been widely reported. Anticipating unlikely success in challenging racial segregation on Montgomery’s buses, the NAACP moved away from the case before Colvin’s pregnancy. Parks not only knew Colvin, a member of the NAACP youth group she led, but had also encouraged Colvin to tell her story repeatedly during those meetings.

Parks also knew Viola White, who challenged bus segregation in 1944. That was another case in which Nixon was personally involved. It didn’t move forward because Alabama’s White power structure stalled it in the state’s courts. As punishment for her defiance, A.A. Enger, a city police officer, kidnapped White’s 16-year-old daughter and raped her in a cemetery. Enger was allowed to flee without ever paying for his crime.

Parks was absolutely aware of the other women. Aurelia Browder, Susie McDonald, and Mary Louise Smith, joined by Colvin, were key in the federal case known as Browder v. Gayle filed just months after the Montgomery Bus Boycott began. That case, filed in federal court instead of the Alabama state courts, resulted in the Supreme Court decision legally ending the Montgomery bus system’s policy of racial segregation on December 20, 1956, which was a huge civil rights win.

Black women have long been at the forefront of anti-Black racism work but are rarely credited for it. Parks did not work alone. Other Black women stood up as well.

“In my position as mayor, to celebrate or to commemorate the 65th anniversary of the bus boycott is to commemorate a very important flashpoint in this nation’s history, where common people really led with an uncommon courage,” says Reed.

“I think that is something, when we boil it all down, that is significant because these weren’t people who set out to be quote-unquote heroes or sheroes. They didn’t set out to get likes on Instagram or go viral on TikTok or anything else. They were people who had a plan, had a cause, and they were committed to achieve their goals and objectives, which was to dismantle legal segregation, certainly in the South, and it went far beyond here.”

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